获千万元天使投资,PlusOne用AI和VR聚焦下一代教育科技

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三个月内,在面谈了超过200名正在学习英语的白领、企业家和学生后,Jon坚定了拍了一下桌子,盯着对面的日本朋友,也是一家英语培训机构社长的Satoshi兴奋地说,“Let's do it !用AI和VR做下一代的教学平台,如果不是现在,难道还有更好的时候吗?”

Jon Su是PlusOne公司的创始人和CEO,脸型消瘦,眼神明亮,留着马丁历险记中马丁式的尖顶发型,总是打理的一丝不苟。与其几近严苛的个人生活习惯如出一辙,Jon使用excel精确计算着自己每天每个小时的分配;为了方便旅行,他把自己生活所需的全部物品压缩成一个18.5公斤的小旅行箱,四处游走约谈客户。曾经在迪士尼集团美国、日本、中国三地工作超过6年的Jon,作为创意和产品设计总监,带领团队创造过多款全球Top10的应用。其中Tsum Tsum这款益智类游戏在全世界范围内已经获得了超过7000万用户,截止到2017年已为迪士尼创造了超过10亿美元的营收。

这也是为什么当Jon离开高位,决定独自创业时,大家无一例外的表示了惊讶,而他选择的领域,更是充满了未知与挑战:人工智能和虚拟现实。在2014年偶然的一个机会,Jon看到了一步讲述人类和人工智能相爱的电影《Her》,受到情节的启发,他萌生了把电影中的AI智能“Samantha”通过虚拟世界带入生活的想法。

“交流,几乎代表了人类存在的意义,而打破语言的障碍、文化的差异,是从巴别塔的神话时期人类就在努力的事情,人工智能和虚拟现实技术的出现,使我认为搭建一个沉浸式、智能化的语言学习平台,是一个非常有意义的起点”。Jon的思路简单而清晰。

决定创业之前,Jon由于在北美、亚洲和欧洲都有多年的工作生活经历,对于跨文化、跨语言的的沟通中存在的痛点有着深刻的了解,而后通过一家日本英语学习机构的社长朋友Satoshi和中国的业界朋友,Jon对超过200名学员、老师进行了访谈,并且大量的体验和使用了中国、日本关于英语学习的软件和教学方法,他发现了三个值得思考的机构痛点:

1、机构的教师在教学当中,无法同时对多个学生进行跟踪,并对于其练习结果给出量化的反馈,这在一定程度上限制了教师资源最大化利用和机构规模的扩张

2、高质量的外教流动快,大多数机构的外国教师在1-3年后,初入收入和职业压力等原因会选择离职或更换工作到其他国家,导致教学连续性受到影响

3、经过十多年的市场竞争,多数教学机构提供的服务和教学形式都开始趋同,获客难度变大,学生在选择的时候有更多的品牌导向而非教学效果导向,不利于中小型机构乃至一些大型机构。

在学生端,调研发现很多白领,企业人士在使用线上学习英语的时候对于很多场景的理解无法及时的跟上,学习效果存在折扣,而真人教学和小班面对面教学,由于时间和交通的限制,4人班的到课率平均只有1.5-2.7之间,也同样面临挑战。更重要的是,在离开课堂后无法与老师保持即时的沟通,在评估自己练习效果的时候如发音、语速,学生无法获得标准和量化的反馈,也因此无法追踪自己的学习进度。

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2016年8月29日,PlusOne公司在美国成立,作为一家专注教育科技的公司,使用AI智能学习和VR技术打造可以与用户交互的虚拟形象Smart Tutor,切入语言教育领域。Smart Tutor借助于市场上最流行的VR设备,如HTC VIVE,微软混合现实头显,为用户打造了一个和虚拟教师进行交互的语言学习的平台,VR的沉浸式特点,超越了传统教学听、看、练分离的教学模式,在虚拟的纽约大厦办公室中,在百人大讲堂中,用户可以和逼真的外国“同事”、“老师”模拟各种真实情景进行语言训练,学习和生活工作相关的话题、表达,并直接在虚拟环境中应用。

在创立之初,Smart Tuto这款产品r就清晰了自己的定位:做平台,为B2B企业客户提供最优质的VR教学平台。为此产品开发了一套完整的网页工具,教师可以在网页中自由选择场景、编辑虚拟教师的对话内容及顺序,并且检查和追踪学生的每一项练习指标。

而比起VR,Smart Tutor将打造一套针对英语学习的人工智能系统作为核心目标,这套智能系统可以分析用户在交互中的语言数据如发音、语速、单词难度,和生理&情绪数据如眼神、活力、态度等,而借助虚拟现实技术,甚至可以追踪用户的手势、位置移动等数据。所有的数据均可以量化成为百分比、每秒数值,方便用户理解和追踪。

通过分析大量的用户数据,Smart Tutor可以根据用户的进步速度和水平,对用户进行适应性学习推荐,通过弱项指标的分析,提醒学生加强练习。

相比于传统平面教学,这种学习方法变得立体和全面了起来,对于经常面对着展示、演讲、会议、推销等活动的工作人士,这种全维度的训练显得更加有趣和有用。

2017年6月, Smart Tutor推出了1.0版本,对于产品进行了初步的界面和功能设计,对于人工智能导师的形象进行了尝试,推出可以和用户简单交互的虚拟人物,确立了超过23项人工智能评测指标,包括发音、语速、声音活力、态度、手势、心跳等多维度的评测指标。

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2017年9月,Smart Tutor推出了2.0版本,建立了标准化的产品内容、架构和评估指标,并成功与多个客户进行了产品测试和评估。

2018年1月,Smart Tutor推出了3.0版本,拥有了高质量的画面、人物,推出了多人在线互动虚拟教室功能,并且成功在日本签约了长期付费客户。

同时,PlusOne还成功与知名英语培训机构华尔街英语建立了合作,共同建立下一代教学平台,Smart Tutor成功上线了多人互动模式,允许在不同地方的多个用户进入到同一间虚拟教室,教师可以利用虚拟教学工具,完成在现实课堂中无法完成的环节,例如360度场景转换,角色扮演,更重要的是,可以解决华尔街现有远程教学的临场感不足的问题。

关于商业模式,PlusOne采取了B2B2C的模式,即通过和企业、培训机构、学校等合作,将服务提供给终端用户:通过授权机构按月使用一个主管账户,来分配有限数量的学生账户,学生可以登录使用Smart Tutor中的场景和内容,并查看自己的学习结果;而教师可以通过管理账户追踪每一个学生的练习结果,查漏补缺。教师还可以通过管理账户为学生编辑练习内容,实现定制化教学。

在发展的过程中, 公司获得了很多重要的助力。2017年3月,PlusOne成功加入HTC旗下的虚拟现实产业加速器VIVEX,作为VR产业最活跃的公司和加速器,VIVEX在硬件、VR生态、内容合作方面均给予了公司极大的帮助,并且成为了公司的早期投资人之一。

2018年,PlusOne受到美国知名设计集团IDEO旗下的投资公司D4V和日本政策投资银行DBJ的青睐。5月16日,PlusOne宣布获得两家投资机构千万人民币的天使投资,资本的助力有效加速了PlusOne在产品和服务上的升级速度,对于未来的布局,Jon表示资金的大部分将会用与加速市场拓展和产品规模化建设。

“对于新技术在教育层面的应用,大多数机构是比较谨慎的,这一点我们非常理解,但是我们在商业实践中,看到了VR技术与AI的配合,对于提升学生的学习效果、兴趣和提升机构竞争力上,都存在的巨大的机会,我们相信这个方向是正确的,事实上正在使用PlusOne产品的合作伙伴,已经看到了非常不错的效果 “ Jon表示。

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