被本田放鸽子的Waymo,接下来要怎么办?

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前不久,青亭网曾报道过Alphabet子公司Waymo在美国亚利桑那州的仓库,已经开始为即将上架的自动驾驶出租车服务进行最后的调试。文中提到了Waymo在进行了长达一年多的Early Rider试点项目后,即将推出有史以来第一个完全自动的出租服务。但是在近日外媒报到称,曾经与Waymo洽谈合作的本田公司宣布投资7.5亿美元收购通用汽车旗下的自动驾驶部门Cruise 5.7%股份,在未来12年内本田还计划投入20亿美元与Cruise共同开发遍布全球的自动驾驶汽车服务。

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如此一来,Waymo在自动驾驶汽车服务上抢占的先机似乎受到了一定威胁,因为Waymo的自动驾驶技术需要依靠第三方厂商的汽车,随后其若想扩大规模可能会遇到巨大挑战,比如产量、生产速度要由第三方汽车厂商决定,而且这些厂商似乎也并不是很乐意仅仅成为Waymo自动汽车的硬件提供商。

当然,目前为止Waymo还不需要考虑这个问题,因为其已经签订合约购入近6.2万辆的克莱斯勒Pacifica混合动力小型货车和2万辆捷豹I-Pace电动越野车,至少这些车似乎足够在美国凤凰城等一些城市中使用了。

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但是Waymo在领先其他公司推出全自动出租车服务后,如果要将市场规模扩张至国际,就需要汽车厂商为其提供大量汽车(可能有数百万辆),但是最有可能与之合作的厂商本田,选择了通用汽车的自动驾驶技术,这下Waymo该如何应对?

合作模式需要重新审视

作为曾经在谷歌旗下的公司,Waymo的优势在于其在车队管理软件和计算机技术上的丰富经验,但除了自动驾驶技术,它并没有汽车制造的背景,这就是为什么这家公司需要购入第三方汽车而不是自己制造。

依赖第三方汽车厂商这一点可能早晚会导致Waymo的发展遇到瓶颈,比如,目前Waymo的自动驾驶出租车是在克莱斯勒Pacifica小型货车上手动安装传感器等自动驾驶硬件造成的,因此想达到高效量产比较困难。

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如果想提高量产的效率,Waymo也许可以在汽车制造过程中就将传感器等计算机集成在车上,这样还有一个好处就是产品的质量会更好。

那为什么Waymo还没有与汽车厂商合作生产全自动驾驶汽车呢,原因可能是因为Waymo本身与汽车厂商接触不够多,而且厂商可能也并不止是想单纯合作。而Waymo目前的计划是从汽车厂商手里购入汽车,打造成自己品牌的自动驾驶出租车。如果这样的商业模式得到成功,汽车厂商就变成了为Waymo品牌服务提供硬件的匿名供应商,这种情况下即使Waymo愿意预付大量资金购买第三方车辆,汽车厂商可能也并不看好与其长期合作。

难以达成的合作

除了合作模式不利于汽车厂商外,Waymo与这些厂商洽谈合作的过程也不是很顺利。比如2016年时,Waymo就试图与福特公司达成合作开发自动驾驶汽车,但是去年有媒体报道合作谈崩了,因为Waymo不愿意预支福特扩大电动轻型客车(计划是作为自动驾驶汽车车型)生产规模需要的资金。Waymo希望福特公司承担前期的风险,但是如果他们想一想,如果前期投资后期成功了,再找其他厂商合作也更容易了。

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据彭博社报道,在2016年的时候本田曾与Waymo在讨论合作研发自动驾驶技术,另一家媒体在今年4月也曾报道两家公司已经接近签署合同。只是虽然Waymo与本田协商了多年合作,这“快熟的鸭子”还是飞了。

虽然本田与Waymo洽谈合作的细节并未公开,但是不难想象本田应该并不想成为Waymo的匿名硬件供应商。

而高德纳咨询公司的一名分析师Mike Ramsey曾对彭博社透露,其认为Waymo太贪心,因此难以合作。

关于Cruise与通用的合作模式

Cruise公司的CEO Kyle Vogt认为作为通用汽车的子公司有一些独特的优势,比如两家公司因为附属关系,并不会产生利益分歧,而且负责设计与制造的通用汽车工程师与负责传感器等硬件的Cruise自动驾驶技术工程师也更容易进行合作。

Vogt透露Cruise与通用汽车的工程师们正在设计一款自动驾驶汽车,未来计划在通用汽车的汽车制造工厂生产。

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而Cruise此次与本田合作,其目的是使用同样的合作模式,将技术授权给本田。这种模式也有其他公司在使用,比如由前谷歌自动驾驶项目主任Chris Urmson、前特斯拉Autopilot项目主任Sterling Anderson与前任优步自动驾驶汽车团队高级成员Drew Bagnell联合开创的Aurora,这家公司将专注于研发能够授权给汽车厂商的自动驾驶系统。

Aurora公司的技术还在研发阶段,但是其卖点是开发Waymo水准的自动驾驶技术,同时为汽车厂商提供可以更自由控制的商业模式与客户关系,这家公司创立了两年,但是已经与大众和现代谈成了合作。

Waymo可以学到什么

虽然Waymo与Cruise的商业模式不同,但是其目前与克莱斯勒和捷豹达成的三年合作足以支持前期在一些城市推出的大规模出租车服务。但是就Waymo已经购入的8.2万台汽车来讲,想要向全球扩张其还是要想办法与更多厂商寻求合作。

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然而留给Waymo的时间似乎并不是那么多,因为通常汽车厂商设计新车型需要花费4年时间,如果Waymo希望在2020年开始迅速扩大规模,现在就得开始动手与汽车厂商合作设计自动驾驶汽车了。

也许Waymo可以模仿Cruise的模式,利用部分股份来吸引汽车厂商合作,因为有了共同的利益,二者的工程师可以合作更紧密,不需要担心泄露重要商业机密的问题了。本文系青亭网翻译自:Arstechnica

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