为什么Google、HTC都在谈VR/AR热?

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科技业引颈期盼的下一波大浪正要拍岸,那就是VR/AR。 在2015年,VR市场就像iPhone横空出世前的智能型手机市场,但许多专家相信,VR/AR会在2016年成为产业,而且VR/AR将带动跃跃欲试的业界追求创新再突破。

这波浪到底有多大? Digi-Capital去年4月报告估计,2020年前,VR/AR产业规模会达到1200亿美元。 高盛最近报告预测,2025年前,VR产值会来到1820亿美元,VR硬件将成为比电视更大的市场。

《Tech Crunch》月初报导,过去2个月投资在VR和AR上的金额已经超过11亿美元,主因Oculus、HTC和Sony致力宣传、研发VR和AR的游戏应用。 不只电玩界对这块大饼虎视眈眈,知名成人片娱乐网站Pornhub也跟上VR热,宣布与BaDoinkVR携手合作,打造具有360度环景沉浸感的VR成人影片,适用Google Cardboard、Samsung Gear VR、Oculus Rift。 Pornhub在Alexa排名全球第66,每天有6000多万访客。

台湾业界也不愿缺席浪潮,成立台湾虚拟及扩增实境产业协会(TAVAR),希望加强跨领域应用、建立生态系,相信台湾发展重视创意和技术的VR/AR产业,有机会建立优势。

VR/AR内容以游戏为主,也能应用在影片娱乐、健康医疗和教育方面,带来颠覆,但许多分析师相信AR的潜力还要更大。 只要你持续戴着装置,就能与同时看到真实世界与数字想象,就像戴着太阳眼镜一样,这可能创造有史以来最直觉/有机的人机接口。 Google Glass还没准备好,但Google仍对AR寄予厚望,在Magic Leap上投资了5亿多美元。 微软也不甘示弱推出HoloLens,展现对AR的野心。 在科技巨头中,唯一还没有明确VR/AR战略的是苹果,最近也有传言说苹果最近收购几间小型的VR/AR公司,正在秘密研发VR装置。

VR才刚起步,大家都在实验。 现在还没有主宰战局的平台,没有经营模式,而且还有很多尚未构思出来的使用方式,正因如此,现在是进场的绝佳时机。

AR来自火星,VR来自金星

VR/AR头戴式装置都能提供3D高画质影音,但又大不相同。 VR是密闭、完全沉浸式的,AR则是开放、部分沉浸式的,你的视野可以穿透影像。 VR把你放在虚拟世界,让你沉浸其中,AR则是把虚拟的东西放进真实世界里、「扩增」它们。

VR很适合玩游戏、看3D电影,但主要是在起居室、办公室或坐着体验,因为你若戴着头盔走出去,可能会撞到东西。 AR也很适合玩游戏,但可能不像VR那么好玩,就像手机游戏与家用电玩游戏的区别一样,不过AR有潜力成为我们生命中的下一个「手机」,你可以带去任何地方、做任何事情。 VR就像脸上戴着电玩主机,AR则像是穿戴一台透明手机。

全新挑战,为业界注入活力

VR/AR带给社会的长远影响还未可知,不过很明显地,现在VR/AR正在驱动业界对核心科技组件的新热情。

从CPU、GPU、APU到HPU,从面板到无线网络芯片,VR/AR能带来的潜在冲击,正是带来半导体业界久所未见的兴奋和活力。

AMD、Intel、nVidia、高通、ARM、Imagination Technologies等公司,上周在游戏开发者大会(GDC)都兴奋地描述自家的创新,令人想起PC和智能型手机刚问世的时代。

随着智能型手机成长减速、PC与平板销售减缓,开发者把热情投注在VR/AR上也是很自然的。 许多企业最近几年面临严苛挑战,所以一看到任何正面成长的迹象便欢欣鼓舞、热心投入。

但VR/AR造成轰动还有更单纯的原因,那就是研发应用程序需要的技术要求,远超过现今其他科技产品,半导体和科技组件公司最爱这种对技术的实质挑战。 当然有些芯片大厂还是有遇到难题,但最困难的技术挑战基本上已经过去了。

大家当然都想要更快、更好的东西,但现在没有太多人在乎PC比以前快了10%、显卡能支持更高的帧率、智能型手机屏幕分辨率增加了20%这种事情。

我们现在大部分科技装置已经够好了,所以这种递增的进步不会引起热烈讨论。 其实有不少科技公司开始把新产品和4、5年前的旧产品做出区隔,因为每年提升一些效能的做法不再吸睛。

但VR/AR横空出世,改变了一切。 这些产业原本已经登上长长楼梯的最上一级,现在转了个弯,突然发现眼前还有一条更长更陡的阶梯。 AMD在本周稍早的活动上就谈到,现在需要1000倍甚至100万倍的进步。 这说法可能有点夸大,但毫无疑问,现在这些全新的挑战,正在驱动芯片与组件公司更上一层楼、创新再突破。

更重要的是,在创造出更拟真的VR/AR体验、更实用的VR/AR装置时,一般民众也能确实看到、理解、感受到进步。 如果你有机会去试试市面上这些热腾腾的VR硬件装置:HTC Vive、Oculus Rift、Sony Playstation VR、Microsoft HoloLens、Samsung Gear VR,就能明白虚拟现实、沉浸感是怎么一回事。

VR/AR能给你很特别的体验,但还有很长的路要走。 这些VR装置里最高等级的HTC Vive和Oculus Rift,还是得用传输线连接桌面计算机,对用户不够友善,也妨碍动作。 微软的HoloLens和Sulon Q不需要传输线,不过售价还不明。

重点是,这些装置清楚地指明未来方向。 要创造出超高画质、轻量化、无线的VR/AR装置,还需要一些更尖端的技术,芯片和零件厂很清楚接下来该往哪走。

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