专访IEEE专家:VR时代已来临 有望取代智能手机

专访IEEE专家:VR时代已来临 有望取代智能手机
图:IEEE专家Kevin Curran博士在MWC 2016现场

在刚刚过去的MWC 2016年上,我们再次感受到了VR技术的热潮高涨。无论是HTC高调发布HTC Vive Pre,还是三星采用VR技术直播Galaxy S7系列手机发布会,以及各家厂商推出全新VR产品,这些都在向我们宣告着,2016年将会是VR消费电子产品爆发的一年。

长久以来,从印刷机、电话、电视再到智能手机,科技都在为人类打破时间与空间的界限。而VR作为连接二维和真实三维空间之间的桥梁,在人们未来的生活中将发挥重要作用。不过,VR技术虽然问世已久,但一直以来其用户体验实在让人不敢恭维。现如今,Oculus Rift虚拟现实头盔将过去的半沉浸式的虚拟体验提升至完全的沉浸式,而这还仅仅是这一体验的起步阶段。

近日,C114对IEEE高级会员、IEEE互联网安全领域专家、英国厄尔斯特大学智能环境与虚拟世界研究实验室团队总负责人Kevin Curran博士和IEEE会员、南加州大学ICT先进设备原型机研发部门主管Todd Richmond博士就VR技术的发展进行了专访,在这两位IEEE专家看来,VR时代已经来临,并且将会逐渐成为人类的下一代日常消费产品。

VR消费电子产品为何将在2016年爆发?

“我们正开始生产VR内容,而只要VR内容的生成工具变得标准化,它就有可能成为大众浏览方式的首选。但凡体验过优质VR的人,都会对其激动人心的效果赞不绝口。VR浪潮不断向前发展,VR时代已经来临。”——Kevin Curran博士

“对于(VR)新品上市,人们兴奋期待之余,也许还会略感失望:一方面是因为产品内容不够酷炫,另一方面则是因为虚拟模拟器导致的眩晕症也会影响用户体验。”——Todd Richmond博士

Kevin Curran博士认为,VR将在2016年成为消费电子产品主要有两个原因:一是摩尔定律(这一定律揭示了信息技术进步的速度);二要靠人们追求美好愿景的坚定决心。

VR技术能取得今天这样的成果,离不开Oculus创始人Palmer Luckey的卓越贡献:他攻克了无数技术难题,成功带来3D立体技术(3D stereoscopy)、无线电、360度视场角,同时也打造出了更为轻巧、便携的Oculus Rift。使用最新款的Oculus Rift需要搭配一台高端的电脑,这意味着,目前要获得优质的虚拟现实体验,仍需不菲的资金投入,但相信不久后所需费用必定有所下降。

在网络购物快速发展的今天,为什么仍然有许多人宁可自驾车到实体商店购物?答案很简单,如果不考虑价格等其他因素,人们还是偏爱选购实体商品的真实体验。而VR正正给予了我们更强的场景参与感。Kevin Curran博士表示,VR将全面改变休闲娱乐、游戏竞赛、模拟演示、零售业、健康医疗、社交网络等领域的业态。而IT巨头们在预见这一趋势后,都纷纷开始组建虚拟现实团队。

Todd Richmond博士则称,各类面向消费者的VR产品纷纷计划在今年上市,“尽管供应量有限,人们对产品的需求仍会一路走高,直到2017年这一局面才可能得到缓解”。

在成为大众消费品之前 VR/AR需要跨过障碍

“对于科技业界人士来说,VR就是未来,是一个无需多想的必然选择。”——Kevin Curran博士

“从长远来看,我认为教育、医疗及健身行业对VR/AR来说也是商机无限。而VR和AR也会与人体传感器和其他数据源一起,构成更高级的沉浸式体验。”——Todd Richmond博士

目前,游戏娱乐已成为VR/AR最主要的应用领域,不仅因为这是该技术最早的应用领域之一,还因为游戏娱乐本身就是最容易适配VR/AR的内容(比如游戏引擎Unity)。同时,AR已开始应用于工业生产流水线、设计和工程领域,部分公司也使用基于投影的沉浸式VR显示系统(caves)好一段时间了。而在Todd Richmond博士看来,未来教育、医疗及健身行业对VR/AR来说也是商机无限。

Kevin Curran博士则表示,VR将成为大众消费品,并且会在游戏、影视、导航、医疗、心理学、网购等细分领域施展拳脚。他说,就像网络世界里先到先得、抢占先机的商业案例一样,在VR领域,谷歌和其他IT巨头绝不会坐以待毙,任由Facebook的Oculus Rift、微软的HoloLens或三星的Gear VR等VR设备先拔头筹。

虽然前景无限,但是VR/AR技术的发展自然也面临着障碍。简单来说,一是成本,二是内容。

曾经名噪一时的谷歌的Carboard项目,虽然为人们提供了较为廉价的虚拟现实体验,但它提供的并非真正的VR体验。而优质的VR技术和设备造价昂贵,且研发过程极其困难,Kevin Curran博士认为,只有一些实力雄厚的企业才有可能在VR领域有所作为。

同时,Kevin Curran博士表示,在某种程度上,VR更偏向于艺术而非科技领域,同时还需要制作配套的VR内容作为支持。而这也是Todd Richmond博士认为的VR技术发展面临的最大困难所在。“厂商会继续生产出更好的硬件和新设备,然后研发人员会为其打造出相应的数字内容和体验。未来的学校和家庭都会用上VR/AR,但至于人们将如何用它、(更重要的是)为什么用它,我们尚且不得而知”。

幸运的是,VR支持工具正在不断丰富,VR摄像装置的价格也在快速下跌。因此,我们可以预见,不久的将来,我们将会迎来VR内容大量产出的一天。

会否有取代智能手机的那一天

“距离VR设备成为生活必需品还有很长的路要走。”——Kevin Curran博士

“VR/AR设备要发展成下一代的智能手机,需要逐渐取代或融合日常生活物品的某些功能。”——Todd Richmond博士

当我们向两位博士问及“你认为VR/AR设备有一天是否会达到像智能手机那样的普及程度”这一问题时,两位专家的意见出现了分歧,但同时他们又都认为,VR设备未来可能会与智能手机相融合。

智能手机对于我们现在的生活而言,已经成为了无可厚非的必需品。从前,人们出门只需要带钥匙、钱包等为数不多的几件必需品,如今几乎人人都习惯了带上智能手机。不过,相比较而言,VR设备未来的主要应用场景与领域并没有那么广泛,必定有相当一部分人对VR毫无兴趣,也觉得没有使用的必要。

因此,Kevin Curran博士认为,距离VR设备成为生活必需品还有很长的路要走。而“在经历长时间的发展以后,VR也许会成为智能手机的标准交互界面,两者合二为一也并非没有可能”。

但Todd Richmond博士对此的态度显然更加乐观,他表示,“VR/AR很有可能会发展成下一个智能手机——它将取代智能手机或与之融合,不过那应该是十年后的事了”。实际上,智能手机之所以能够成为我们现代生活的必需品,是因为它取代或融合了日常生活物品的某些功能。因此,同理来说,如果VR/AR想要发展成为下一代的智能手机,也要逐渐取代或融合日常生活物品的某些功能。

VR与AR之间的界线与标准制定

“标准缺失是限制VR技术推陈出新的一大因素。”——Kevin Curran博士

“我相信VR与AR之间的界线会渐趋模糊,两者最终会合二为一,就像我常说的 “乳化作用”(emulsion)。”——Todd Richmond博士

关于VR与AR之间的关系,Todd Richmond博士认为两者最终会合二为一。虽然有人将之称为“混合现实”(指虚拟与物理现实的合并),但在他看来,现实与虚拟并不是混合的,人类(现实)与数字世界(虚拟)的关系就像油与醋,需要粘合剂使其融为一体——而故事情节恰好就是VR与AR的其中一种粘合剂。他表示,如何利用科技“打破时间空间界限”,使用户体验变得更好更有意义,是业界面临的一大挑战。

而在技术标准制定方面,Kevin Curran博士直言,标准缺失是限制VR技术推陈出新的一大因素。目前,开发人员在进行VR内容创作时必须选择一个特定的VR设备平台,也就是说,特定的VR内容只能在某一类的设备上演示,而无法与其他设备兼容。这不仅对消费者不利,也限制着VR市场的发展。

作为VR设备领域的领军企业,Oculus创始人表示,Oculus Rift是一个开放的平台,绝对不会自我封闭起来。另一家VR企业Valve公司正在打造一个更具开放性的平台,以支持多个制造商生产的多种VR设备,这些设备都需遵循“OpenVR”的技术标准,其中最著名的当属HTC Vive。其他第三方合作成果包括与硬件制造商雷蛇(Razer)合作开发了开源虚拟现实系统(OSVR)。

值得注意的是,OSVR作为一个统一的平台,能破译不同厂商VR硬件的输入和输出数据,实现交互操作。这对硬件制造商也是一个好消息,有了OSVR,再也不需要大费周章请软件商兼容他们的硬件。

然而,Kevin Curran博士认为,VR行业未来走向如何尚不明朗。“举个例子,如果Oculus Rift成为了VR实领域的业界标准,那么它的软件开发工具包很可能将垄断所有VR内容生产商。假如其他的VR厂商能够抢占到不俗的市场份额,那将更有可能形成一个开放的业界标准。”

结语

告别MWC 2016,今年6月我们将在上海再次迎来MWCS(世界移动大会-上海)大会的盛大召开。而据C114了解,本届MWCS将会专门设置VR/AR设备体验区,使广大观众拥有更多的实际体验机会。并且,届时也会有更多厂商发布最新的VR/AR设备产品,大家不妨拭目以待!

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