Google为AR/VR做了哪些事?

Google I/O 是 Google 的年度软件开发者大会,其中的 I/O 对应的是 Input/Output。大会的主题是技术,尤其是网页开发,移动端开发,以及与 Google 相关的企业级服务,以及一些开源性的项目比如 Android,Chrome,Chrome OS,Google Web Toolkit,App Engine 等等。

然而每年都会有一些新的主题加入到 Google I/O 大会上来,比如近年来比较火的 AR/VR。2012 年 Project Glass 项目孕育出来 AR 眼镜以及 2014 年 Google I/O 上发布 Cardboard,标志着 Google 开始正式踏入 AR/VR 领域。

在 VR 领域,Google 都做了些什么?

2012 年 Google 拿出了当时世人为之惊叹的 Google Glass——这是一款 AR 眼镜,它实际上就是微型投影仪+摄像头+传感器+存储传输+操控设备的结合体。右眼的小镜片上包括一个微型投影仪和一个摄像头,投影仪用以显示数据,摄像头用来拍摄视频与图像,存储传输模块用于存储与输出数据,而操控设备可通过语音、触控和自动三种模式控制。不过这款前沿的眼镜由于其成本过高以及可能会造成的侵犯隐私的问题,其实际的用户并不广泛。

Google为AR/VR做了哪些事?

同年,2012 年 Kickstarter 上出现了可以说是里程碑式的众筹活动——Oculus。这款设备创造了最高额的众筹记录(当然,这一纪录已经被另一款 3D 音效耳机打破)。从侧面可见,当时的极客们对于 VR 抱有多么大的热情。似乎是嗅到这一热潮的 Google 在两年后的 Google I/O 2014 上首次亮相了 Cardboard。

Cardboard 项目上线是在 Google I/O 2014 大会前的六个月,在当时有人说那是因为 Google 嘲讽 Facebook 在 Oculus 上花太多钱;还有人说是因为 Google 嫉妒 Facebook 收购了 Oculus,自己得不到。到底是为什么会选择纸板做 Cardboard 呢?Cardboard 项目创始人 David Coz 是这样解释的:

用纸板的方式比较容易打造原型机,设备要看上去尽可能的简单——毕竟 Cardboard 的核心还是智能手机。

此外,他还特别注释道:「Google 希望任何人都能自己改进 Cardboard。」Cardboard 不仅制作简单,而且软件上是开源的。这与之前 Android 项目的思路不是一致的吗?

Google为AR/VR做了哪些事?

2105 年年初,已经迭代一次的第二代 Project Glass 项目被撤销掉,但 Google Glass 本身并没有消亡,而是被划归到了消费类硬件部门。同时 Google 表示还将会继续 Google Glass 的开发,但近年内还不会出现 Google Glass 消费者版本。

同年 Google I/O 大会上,Cardboard 方面硬件层面做出改进,增加了一个物理按键。不过最重要的是,Cardboard 支持 6 寸以上的手机,并且增加对 iPhone 的支持——苹果官方依然没有在 VR 领域有任何公开的动作。在大会开场的末尾,Google 宣布启动「Jump」计划——即与 GoPro 开发一组用于拍摄 VR 视频的摄像机,而 Jump 本身将会是生产 VR 视频的一整个生态系统。

Google为AR/VR做了哪些事?

增加对手机的尺寸支持,以及对 iPhone 的支持,从这两点上我们依稀能看出 Google 在 VR 上的「套路」——和过去 Android 项目类似,保持开源以及尽量向外拓展兼容性。当打上 Google 印记的 VR 设备遍及世界的时候,也许 Google 就会有所行动了。比如,同年的四月,Google 收购了当时还在成长期的 VR 应用开发公司 Skillman & Hackett(当下最受欢迎的 HTC Vive 应用 Tilt 背后的开发商)立体空间音效公司 Thrive Audio,以及投资了众所周知 Magic Leap。

Google为AR/VR做了哪些事?

在 2015 年底,Google 经历了一次变革,摇身一变成为 Alphabet,而 Google 反而成了旗下子公司的名字。Google 旗下的 Google Venture 在 VR 领域大手笔投资了多家公司,其中包括生产 VR 摄像机的 Jaunt,3D 视觉开发公司 EnvelopVR,以及确保全景视频图片能在移动 VR 设备上观看的解决方案提供商 Emergent VR。

今年 Google VR 不仅是 Cardboard?

Google I/O 2016 的日程表很早就出来了,其中 VR 部分单独划出一个讨论版块「Google's Vision for VR」(Google 对 VR 的愿景)。并且在 Google I/O 大会开始前,Android 7.0 的开发者预览版早就放出来了。其中多出两款为 VR 准备的原生应用,以及一条可以视作为手机 VR 模式进行优化的编程指令

Android N 会为 VR 进行针对性的优化也是可以推测到的事实——所有的 VR 设备里,Cardboard 得益于其低成本,普及率要比高端设备高很多——连麦当劳的开心套餐里都会赠送 Cardboard。将同样拥有较高市场占有率的 Android 手机与 Cardboard 相结合也是情理之中的事情。Android N 对 VR 进行优化对于开发者而言也是福音。

最近对于 Google I/O 2016 上,VR 版块的预测又多了一层。Gizmodo 和 Engadget 联合创始人 Peter Rojas 在 Twitter 上发推称,「Android VR 设备下周肯定会推出。而且,据我所知,它的功能不如 Vive 或 Rift 设备强大。」但目前还没有相关的谍照爆出。这已经不是第一次爆出这样的消息了——三个月前《华尔街日报》就曾经发出过类似的消息。与 Rojas 不同的是,《华尔街日报》认为,这台设备最早应该是在今年年底才会亮相。

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不过编者推测 Google 也不会在大会上发布新的 VR 设备。理由很简单,当下 VR 界的目光都被如 Oculus Rift 和 HTC Vive 这样的高端 VR 设备所吸引,开发者也都是奔向这个两个平台。此外,自己生产硬件一向不是 Google 的风格——Nexus 系列手机号称 Google「亲儿子」也都只是 Google 负责设计而不负责生产。即使 Google 打算做 VR 一体机,更有可能采取的是与第三方厂商合作的方式。VR 上,Google 有自己的商业模式。

除了硬件以外,Google I/O 2016 也会有 VR 内容方面的版块——「Google VR 方面影片的主导者」Jessica Brillhart 与大家探讨 VR 影院方面的话题。Google 已经在其 Google Spotlight Stories 上放出过一些 360° 视频资源(Help,On ice 以及 Special Delivery)。当然也有 VR 游戏方面的话题——「Live coding: Make a virtual realtiy game」(直播写代码:做一款 VR 游戏)。

此外,在这次 Google I/O 2016 上,Google 旗下的 YouTube 与 Facebook 的全景视频有可能再次升温。再次升级 Google 会采取什么策略?实时 VR 直播。实时 360° 视频直播项目的第一步帮 YouTube 挑选合作伙伴,在一个月前就开始进行了。

360° 视频直播与 VR 直播是不同的,因为 VR 直播需要从不同的方向获取图像和音频,在获取的同时需要处理好再实时回传。这是 Google 和其合作伙伴需要处理的,也是目前最前沿的问题,并且他们也可能因此而树立一个实时 VR 直播的标准。它能让人相信自己正在出席一场远程会议,或者将坐在客厅里的观众传送到比赛现场观看直播。

当然除了 VR,今年 Google 还将会在 AR 领域有所动作,比如之前的 Project Tango。Project Tango 项目的原型手机配备有特制的传感器和与之匹配的软件,使之能在每秒进行 1500 万次 3D 测量,结合它实时监测的位置和方向,能够最终结合大量数据绘制出周围世界的 3D 模型。

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Google 官方已经宣布生产第一批消费者版手机的厂家将会是联想,发售日期暂定为「2016 年夏」。根据目前的 I/O 时间表来看,我们猜测与会开发者将有可能人手一部联想代工的 Project Tango 带回家。

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