Oculus Rift创始人: 未来的虚拟世界不需要Facebook

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2016年对于Palmer Luckey来说是非常重要的一年。少年时的Luckey就对虚拟现实非常感兴趣。他收集了很多上世纪90年代那种初级的VR头显设备,然后仔细研究这些设备的原理,改装出了自己的头显,这就是Oculus Rift的雏形。四年之后,他从加州国立大学退学,创建了Oculus公司,研究开发Rift——这可以说是第一台拥有现代意义上的虚拟现实技术的头显。不过,从开发到消费者版头显上市,Rift经历了很长时间,今年1月,Oculus官方终于宣布Oculus Rift 将于今年3月28日正式上市。而现在的VR市场已经不再冷清,去年三星Gear VR发布,而今年晚些时候HTC Vive及索尼的PlayStation VR两款头显也都将正式面市。

“这是伟大的一年” Luckey说到。他在微软春季Xbox展示会上,介绍了微软支持Oculus头显的VR游戏Minecraft。不过,作为虚拟现实的领军人物,他又谈了很多其它的问题。“今年VR首次在消费市场上取得了良好的表现。”他说,“VR软件的开发者也开始得到回报。不过,如果说2016年是VR年也有点言过其实了,它距离大规模的流行还有一段距离,这需要时间。”

幸运的是,Luckey还有足够的时间,或者说有足够的钱。2012年Oculus在众筹平台Kickstarter上获得了250万美元,而2013年又从风投机构获得了7500万美元的投资。紧接着,2014年Facebook以20亿美元的价格收购了该公司。这笔收购让业界大吃一惊,Rift当时只是一些人眼中一款不起眼的游戏外围设备,不过他们不知道的是,其实玩家和开发者早就注意到Rift的市场价值了。然而,Luckey却有着更远大的梦想。

“几十年以来,人们边看科幻小说边梦想着虚拟现实能真正实现。”他说,“你可以想像,未来将有一个与现实世界平行存在的数字化世界,人们在那里工作,玩耍以及相互交流。我们确信,VR的应用绝不仅仅是游戏,实际上,它是一个全新的概念,将颠覆我们现在的认知。”

Luckey看到了社交的市场潜力。用VR技术创造人们会面交谈的全新方式,它将超越现有的任何一种技术。

“现有的电子交流方式在面对面的交流方面都做得不够好,还处于初级阶段。”他说,“你需要真正的面对面与某人交流,而不仅仅通过e-mail或是电话。虚拟现实是致力于真正意义上的虚拟交流的技术,它不只是更真实或更高效那么简单,关键在于它更人性化。这是VR的承诺:在最棒的虚拟世界体验到真正的现实世界交流。它具有成本低、即时性强以及现实互动感强的特点。”

他的这个说法听上去和他现在的东家(也就是20亿收购了Oculus的Facebook)扎克伯格很一致。这位Facebook的创始人出人意料地出现在2月于巴塞罗纳召开的世界移动大会上,并且谈了他关于VR的计划。“不久,我们将可以在全景式的虚拟世界里与朋友面对面交流,和真实的会面没什么区别。”他说,“想像一下你在篝火晚会上通过VR与朋友分享快乐,或是与朋友在VR营造的家庭剧场里一起欣赏电影。”

扎克伯格似乎混肴了虚拟现实发展的两个完全不同的方向。一种是可以360度观看的视频,让观者感觉到自己似乎进入了视频的场景内部,可以向四周观看,但他们不能移动,也没有互动环节,他们本身不能影响影片的进度和情节;而另一种是可以深入探险,可以单人也可以多人进行。目前,Facebook已经可以制作360度视频,然而,这与Luckey所构想的虚拟现实还差得很远。

“需要记住的是,虚拟世界的未来将不再需要像Facebook这类社交工具。” Luckey说,“人们现在无法在Facebook上分享篝火晚会。人们在Facebook上沟通需要等待对方的回复,这是马上要过时的社交工具。另外,而我们现在获取新闻也要等待更新。这与虚拟现实的概念完全不同,虚拟现实要做到的就是与远程环境完全同步。”

对Luckey来说,虚拟现实是一种更深入,更宏大的体验,而不是目前像Facebook营造的这种有点动态但沉浸感不太稳定的体验。即便那种可360度观看的视频进入人们的生活(那可能意味着市场上会出现越来越多廉价、甚至山寨版的360度摄像机),他们也不会真正体验到他所构想的虚拟现实社交。“人们无法与对方在半秒之内即时且持续地沟通,”他说,“我们现在能做到的即时沟通至少要等5秒或更长的时间,那是完全不同的。”

“现在的360度视频在视觉的深度、光线及声音的捕捉等方面做得越来越好,已经十分接近现实场景了。以新闻报道为例,观众将有史以来第一次全视角、全方位地看到事件发生的真实场景,没有边框限制,不再只聚集于一个事物,可以看到各个角落发生的事情。这在以前是无法想像的。”

这些在Facebook的平台上不能实现吗?“我觉得很多人都认为Facebook的虚拟现实不会成气候。”他说,“虚拟现实将为社交服务,但它将基于一个全新的平台,而不是现在这些社交工具。”

Oculus今年的关键问题就是产品定价。Oculus Rift头显将在今年3月28日正式上市,其官方预售价格是599美元。这款头显设备需要连接高配置的PC电脑以保证其清晰的呈像及稳定的头部追踪。这对于消费者来说是很大一笔投入。

Luckey对此表示赞同。“对PC头显来说最大问题不是头显本身的成本,而是PC电脑的成本。”他说,“即便我们降低头显的品质,将其定位于400美元的产品,我们也不会因此吸引更多的消费者,因为大多数消费者没有那种可以运行VR设备的高配置电脑。我们只能指望消费去配备相应的电脑,或者等着未来几年内电脑变得越来越先进。”

“但可以告诉消费者的是你花600美元是物有所值的。你所购买的设备具有多重LED显示、高敏感度的追踪系统,高端镜头等等。你花600美元得到的这款产品,其科技含量比手机、电视、MP3都要高得多。我说的是真的,我们并不指着这款产品赚太多钱,在保证高质量VR体验的基础上,我们的定价尽可能让消费者买得起。”

“预售的情况完全超出我们的预计,我们做了正确的决定。”

面对着这个热情、孩子气、说话不太谨慎的宅男,你可能会有一种感觉:Luckey对于虚拟现实的一腔热情对于Oculus Rift的商业战略不一定是件好事。对VR技术纸上谈兵般的设想是一回事,而制定产品在全球市场竞争中的策略则是另外一回事。这个当年一头扎进虚拟现实研究的小男孩在成为亿万富翁之后,还会一如既往吗?

“5年之前吸引我们的事情现在依然吸引着我。” 他这样说到。

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