手机业务前景黯淡,HTC打算如何下VR这盘大棋

青亭VR

在科技行业,先行者似乎从来不是一个吉利的身份。例如谷歌和百度不是第一个搜索引擎,iPod不是第一台数字音乐播放器,Facebook也不是第一个社交网络。被拍死在沙滩上,还被人遗忘掉的前浪不计其数,但这不妨碍HTC要在中国的高端VR市场第一个吃螃蟹。

HTC与索尼以及Facebook旗下的Oculus VR被业界称为虚拟现实领域的“三大厂”,但只有HTC一家成为进入中国的高端VR。

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抢跑能够获得有利地位,但对HTC来说,前方仍是一片蛮荒:通过谷歌Cardboard开源方案进行“创新”的VR盒子,仍然是这个市场上最常见的物种。相比之下,配备高刷新率屏幕、专用手柄和激光定位装置的HTC Vive,就如同突然降临在早期地球上的恐龙一般。虽然资本市场对虚拟现实的鼓吹已经接近一年,但对于HTC来说,路怎么走,还得自己摸索。

上月底,HTC在北京为旗下的虚拟现实设备Vive专门召开了一场中国战略发布会,集合了硬件、内容和渠道的所有合作伙伴。随后,爱奇艺、优酷这些内容合作伙伴也宣布自己的VR战略,将Vive看做硬件渠道上的一个伙伴。“生态”这个经常被互联网公司挂在嘴边的生物学术语,已经开始被广泛接受和采纳。

最近,HTC也公布了2016年一季报,净亏26亿新台币(约8000万美元),这是连续四个季度亏损。手机业务一蹶不振,而谈及VR时,HTC首席财务官张嘉临则表示,Vive将成为推动HTC盈利的新动力。

虽然王雪红也坚称,手机业务和VR业务同等重要,她已经多次为Vive站台:手机行业已到瓶颈,而VR通往新世界。

也谈生态

在发布会上,和HTC董事长王雪红一同站台的,有Valve、AMD、英伟达、阿里巴巴、华纳兄弟、完美世界、育碧、Epic Games、Unity、优酷、爱奇艺、顺网科技这12家重量级软硬件企业的高管。连同这些企业,HTC成立了“亚太虚拟现实产业联盟”。虽然同是理事单位,但HTC明显站在了主导地位上:联盟整合了硬件支持、内容提供、体验/销售渠道一系列上下游资源,这一切的核心,都是Vive。

HTC Vive中国区总经理汪丛青表示,“选择与顶级的伙伴合作,才能保证最好的VR体验。”但在合作之下,HTC的这些伙伴似乎更希望搭建自己的VR生态平台。

从技术层面来谈,主流的沉浸式 VR头盔主要由四大部分的电子元器件组成:芯片与传感器、显示系统、光学透镜和外壳结构件,还有位置追踪系统所必须的光学系统。如果要达到身临其境的效果,显示系统是VR的重中之重。

“VR的未来,归根到底还是要靠显卡技术推动”,AMD全球副总裁、大中华区总裁潘晓明认为。AMD和英伟达是GPU(图像处理芯片)领域的顶级厂商,在PC时代已经积累了丰富的专利。而他们也想从底层领域切入VR。“为VR提供性能最好的显卡芯片,为创业者提供独有的LiquidVR API接口;致力于推动VR生态圈”。

除了底层的硬件领域,作为VR的核心之一,内容匮乏这一痛点依旧摆在HTC Vive面前。基于此,HTC Vive 将优酷、爱奇艺等伙伴摆在内容合作的关键环节。而他们也提出了自己的内容策略。

在CES ASIA上,优酷土豆宣布将通过与全球顶级制作公司、顶级明星展开合制或版权合作,与产业链最强硬件合作伙伴联盟,以及投入VR基金等全方位举措,想要在一年内拓展3000万VR用户。

而爱奇艺则将VR放在2016爱奇艺世界大会的开幕式,凸显了对VR的重视。爱奇艺宣称,将启动VR生态激励计划,率先在10个高热IP上全面实现VR化,开放100个顶级IP进行游戏合作开发,联合300家合作伙伴共同打造VR生态,未来12个月内协助国内外VR硬件厂商共同发展1000万VR用户。

国内视频网站的鼎力支持,能快速将VR内容丰富,然而,这种内容红利并非只能HTC一家独享。国内的VR创业公司在资本催化下,已经多如春笋,他们或许才是这些视频网站关注的重点。

对HTC而言,保持竞争力的核心是笼络一批属于自己的开发者。不到半年时间,HTC Vive已经在北京、上海、深圳开了4场开发者大会。在今年3月初深圳的开发者峰会上,鲍永哲透露,那时的HTC Vive平台上就已经有了上千个人开发者,在国内也发出了超过200台开发者套件,这一数目还在持续增加。3月到4月之间,HTC举办了内容开发大赛,已经收到超过800件作品,涵盖游戏、教育、房地产等各个垂直领域。而最新数据显示,与HTC深度合作的游戏平台Steam上已经有超200款HTC Vive虚拟现实应用。

游戏和影视内容如果只是生态上的一环的话,HTC 的目的是让每个人都体验它,甚至是购买它。“市场还处于培育阶段”,很多消费者还没有VR概念,让他们花上万元配置一套VR设备,显得有些有些困难,汪丛青表示。但是这也不妨碍HTC在全渠道上铺货。上月底,HTC Vive就已宣布,在天猫、京东、苏宁这些电商渠道完全开放预订。

相比让消费者掏钱购买,目前更切实的普及VR的路径还是建造线下体验店。在网吧里能体验VR游戏,已近在眼前。HTC已经和顺网科技达成了合作,将在网吧铺开VR体验室。顺网科技董事长华勇称,50家网吧已经完成VR化改造,结算系统也完成了测试,未来体验将按时长收费。

内容缺口依旧难填

2016年被媒体称之为VR元年, 国际上,三大厂商相继推出消费级产品,谷歌微软等巨头也在紧锣密鼓的布局VR。而国内,蚁视、大朋等VR创业公司也多方合作,推广产品。但不可否认的是,目前整个VR行业还是面临难题:硬件体验太差,易造成身体不适;内容匮乏、缺少爆点。

此前,德银曾发布过一份完整报告,分析VR技术发展。德银认为,当前的VR生态系统相当于2007年的智能手机发展现状。VR的普及曲线会相对于手机而言会比较慢,但足以撑起一个庞大的市场。“但VR与智能手机也不同,因为手机毕竟解决了即时通讯这个刚需,而VR要想普及,会比手机更依赖内容”,来自国内某VR公司的董明(化名)表示。

作为一款高端VR产品,如果承认HTC Vive已经可以解决了眩晕的技术难题的话,内容方面,更好的选择还是与其他机构合作。“其实内容合作只是各取所需,像优酷、爱奇艺这种内容供应商看重的是用户,用户越多,他们才能挣更多钱,因而他们更看重的是移动VR”,董明说。

如果说VR会像智能手机一样普及的话,摆正与内容供应商的关系,是摆在HTC面前的一个难题。在HTC的战略发布会上,优酷、爱奇艺乃至多家游戏厂商都是HTC Vive生态系统不可缺少的一环,而在优酷、爱奇艺的发布会上,HTC 只是众多硬件合作伙伴的一家。这种状况暗示着,基于PC端的Vive想要依靠视频网站提供内容,或许只是没有实质内容的一纸协议。

与此同时,VR设备正变得越来越同质化。在刚刚过去的亚洲消费电子展上,国内众多VR公司都登台亮相,拿出设备给观众体验。一位专门排队体验VR的观众对新浪科技抱怨:“排了很久的队,觉得只体验一家的产品就够了”。

这种情况表明目前VR技术已经成熟,产品竞争激烈,拼内容就成了接下来的选项。合一集团董事长古永锵称,正是看到了VR硬件厂商都下决心推出VR产品,优酷才能全力投入VR内容。对于硬件和内容,凯鹏华盈合伙人周炜则更看好内容,“就像智能手机一样,VR设备也会面临瓶颈,但是好的内容无论如何都会受到欢迎”。

汪丛青曾对新浪科技表示,目前整个VR 行业还处于市场培育阶段,离爆发还有一段时间。纵观三大厂的VR产品,Vive在售价和内容上的优势不太明显,HTC其实更想做VR届的苹果,凭借高体验,提高知名度,等待市场爆发。“我们要建一个开放的生态圈,这不是一家公司在很短时间可以做到的”,汪丛青说。

豪赌VR,HTC正在利用先发优势,大手笔投入资源。然而,VR消费市场还需要继续点火,这依然是一个充满不确定性的未来。

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