全局战术实现VR野心:谷歌欲打造Daydream生态

5月20日消息,《财富》网站撰文对谷歌新亮相的Daydream虚拟现实(VR)平台展开评述。文章指出谷歌欲通过效仿Android推广策略来打造VR领域的生态系统。

2014年,谷歌决定进军虚拟现实领域,此后谷歌纸板眼镜应运而生,它是谷歌借以初次试水VR技术的产品,这款由硬纸板、透镜、磁铁和橡皮筋构成的产品能够令运行Android系统的智能手机暂时变身为虚拟现实眼镜。受到早期市场积极反响的鼓励,谷歌继续生产了500万个纸板眼镜,此后该公司在VR领域的野心迅速膨胀。谷歌需要自己的员工相信VR不仅仅是一项实验,而是值得一拼的大赌注。

谷歌新任命的VR负责人克莱-巴沃尔(Clay Bavor)把加州总部一间简单的会议室改造成专用的VR体验室,其中配备了扬声器、隔音材料和VR设备。在这个房间里,谷歌员工可使用Valve制造的VR设备来探索太平洋或将自己置身于音乐会中。

巴沃尔表示,“走进这个房间的员工首先会感到惊叹,走出房间后就会相信VR是谷歌的重要转折点。”其他公司又是什么情况呢?最乐观而言如今VR市场确实在不断发展,不过据市场调研机构TrendForce预测,今年的市场规模仅为67亿美元,绝大部分还是受硬件销售的驱动。谷歌纸板眼镜问世两年以来,VR市场中出现了数个竞争对手。 Facebook旗下的Oculus VR公司发布了业界期盼已久的Oculus Rift,它可与微软的Windows和Xbox兼容。在与Oculus公司的合作下,三星开始出售Gear VR。HTC则发布了运行Valve软件的Vive。索尼为旗下备受欢迎的PlayStation游戏机公布了一款VR系统。

TrendForce认为,VR市场最终将迎来拐角,在2020年销售额将达到700亿美元。但销售额的攀升大部分靠的是软件,而不是硬件。而软件领域正是谷歌希望大展拳脚的地方。

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巴沃尔解释道,他现在需要让谷歌总部以外的软件开发者和智能手机制造商意识到VR的举足轻重。除了推动VR现有销量的早期接纳者外,他们将是共同提升VR技术普及率的关键角色。他还指出,谷歌的目标是确保最资深的开发者把Android视为提供最佳回报的操作系统,而不是Oculus、Valve和索尼这些竞争对手各自推出的操作系统。

最近的谷歌I / O开发者大会上,巴沃尔对外公开了虚拟现实平台Daydream,该平台以全新的Android版本和VR眼镜为基础,致力于与合作伙伴联手制造与Daydream兼容的设备。

不同于入门级的纸板眼镜,Daydream平台的推出是希望构建一个完整的生态系统。巴沃尔指出,“整体思路是考虑硬件、软件、VR眼镜、控制设备和VR体验。”他暗示,目前一些竞争对手仍着手于某个单独环节,谷歌与之不同,采纳的是全局战术。

谷歌的策略是先重整Android这一移动操作系统以适应更多的传感器、显卡等现在VR技术所需的重要组件。新Android系统还更好地整合了手机在VR环境中的其他功能。例如,在佩戴VR眼镜时,用户现在还可接收短信。

谷歌的措施还包括改进VR硬件。据Android工程副总裁大卫-伯克(David Burke)回忆,当他走进巴沃尔的实验室中,巴沃尔的团队正摆弄着一些微芯片、织物、塑料和传感器,目的是为全新的VR眼镜和控制器打造原型,其数量约达100个。伯克说,“到处都是电线和电脑。”

谷歌纸板眼镜的研发只花费了数周时间,而随Daydream平台共同问世的全新VR眼镜是巴沃尔团队历时一年半才打造出来的。这款VR设备带有光滑的纺织材质,能与用户头部很好地贴合,需搭配使用Android智能手机来获取VR内容。巴沃尔称,它更具穿戴性,甚于某种“小装置”。这句话不动声色地把如同滑雪面罩一般的Oculus Rift嘲弄了一把。新的控制器具有小型棒状外形,巴沃尔通过在一个VR钓鱼游戏中抛线来测试新控制器。

硬件这一块,在VR阵营中谷歌姗姗来迟。但巴沃尔坚信,其影响力将是最显著的。谷歌在软件和硬件上都开发了VR新产品,但也允许合作伙伴研发自己的版本,谷歌采用了当年力推Android的相同战术。三星和HTC两大Android手机制造商将研发Daydream手机。游戏巨头育碧和艺电将开发Daydream VR游戏。

“通过Android,我们为开发者构建了一个市场,”伯克表示,“我认为在VR领域也需如此。”

这一战略让谷歌免遭“无法像苹果和亚马逊那样打造能够吸引大批用户群的硬件”这样的批评。谷歌在可穿戴领域的初期尝试——谷歌眼镜并未取得成功。而2014年谷歌收购的智能家居商Nest也未能实现销售目标。

股票研究公司Monness Crespi Hardt & Co的分析师詹姆斯-卡马克(James Cakmak)称,“虽然拥有Android操作系统这一利器,但谷歌一直没在硬件上取得突破性的成功。”

巴沃尔指出,谷歌已从谷歌眼镜的失败中汲取了教训,在VR战术上将谨记这些教训。对于入门者,Daydream系统的花费不足1500美元(谷歌眼镜的售价),甚至不到600美元(Oculus Rift的售价)。但巴沃尔不打算透露谷歌新VR眼镜和控制器的价格。倒是软件将供开发者免费使用。

“我们正以人们感到舒适的、已有的和熟悉的设备为基础进行开发,”巴沃尔说,“人们仍将继续购买手机。”

巴沃尔表示,上述设备将由不同制造商生产,而不仅限于谷歌。“因此你可以向其它制造商购买相关装备,这一VR装备可把你的手机变成用包包随身携带的电影院。”

作为谷歌的一项开创性举措,虚拟现实最终能否盈利?巴沃尔说,谷歌希望通过在Play商店出售VR内容来模仿Android的商业模式。他补充道,应用内购买可成为额外的收入来源。他未提及的是广告。广告为谷歌挣得了数十亿美元。

市场研究机构Gartner的分析师布莱恩-布劳对谷歌在VR领域的胜算充满信心。他说,“谷歌是打造生态系统的大师,效率也比竞争对手高许多。其它公司想要构建VR平台,恐怕竞争不过谷歌。”

卡马克对此表示赞同。谷歌有可能在VR内容中插入广告。他说,“谷歌本质上仍是一家广告公司,VR可使之为广告收集更多数据,并更有针对性地向用户展示广告。”

如今巴沃尔的重点是着眼大局。“VR用户无法像亲身参与音乐会那样拥有完全相同的体验,这一点我无法假装,”他说,“但是相较看电视,VR确实更接近亲临其境。结合VR设备,百老汇的同一个座位可以卖出1000万次。

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