说到VR,还有个比乔布斯更NB的苹果CEO

青亭网5月30日 早在谷歌和Oculus还在设想虚拟现实的时候,苹果已经有了一个VR的雏形产品 —— QuickTime Virtual Reality(后文简称QuickTime VR)。QuickTime VR,也被称为QTVR,是苹果公司的QuickTime支持的一种文件格式。可以用它观看、制作可拖拽的全景照片,并通过在不同角度拍摄的图像来观察物体。它作为QuickTime播放器的插件工作,也可以以web浏览器的QuickTime插件方式工作,支持Windows系统和苹果系统。

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这算得上苹果史上最奇葩的一个项目:项目期间乔老爷仍然忙着NeXT无暇顾及。NeXT是由乔布斯于1985年从苹果公司辞职后同年成立。QuickTime比今天的VR早了好几十年,但是后来又被废置,并且再没启动过。

1983-1993年期间担任苹果CEO的John Sculley称,QuickTime最初并不是视频而是静止图片,用于将这些图片拼接在一起形成360度全景图。这在当时还是很引人瞩目的。

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苹果前CEO John Sculley

虽然QuickTime VR远比不上今天YouTube上让人身临其境的户外冒险视频,但不得不说它的历史创新意义,以及作为一个尝鲜者给VR后来者带来的灵感启发。

QuickTime,一个早产儿

QuickTime的设计初衷类似于今天能在Facebook上看到的360度视频,能让用户通过这些全景图片能置身于不同的物理空间或观看某个特定对象。

这在当时简直就是神奇的魔法。用户只需要拖动鼠标即可全方位观看虚拟世界。事实上,今天YouTube全景频道上的若干视频也就是提供早期QuickTime已经能支持的功能。

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但是在90年代早期,苹果的人机界面团队开发了QuickTimeVR,数码摄像机还不像今天这么智能,更没有Google Jump这样的360度全景相机。解决方案是通过普通的静态相机拍摄一组图片,然后将这些图片拼接起来做成QuickTime全景图。而作为一种图片文件格式,QuickTimeVR能够让电脑更好地展示全景图。

QuickTime的VR工程师兼纽约大学教授Dan O'Sullivan说,“其实最开始研发全景摄影的时候,并不是名副其实的VR。当时只是将成千上万的图片通过动画的模式拼接到了一起。完成这些也只用了一个摄像机而已,像今天这样多摄像头的拍照对当时的我们来说实在是太奢侈了。”

就算已经拍完照片,当时也需要强大的计算机处理能力将这些图片拼接成一个全景图。而在今天,随便一个智能手机也能完成这样的工作。

当时的苹果VR工程师O'Sullivan称,拼接海量图片的工作非常繁重,苹果甚至不得不买了一台Crayon超级计算机进行文件处理。

多年研发

QuickTime VR经历了漫长的研发过程,直到苹果最终于1995年官方公布该独立项目。事实上,作为苹果1991年人机界面实验室的早期研究项目,QuickTime立项只是因为该实验室的研究员想要利用苹果的HyperCard尝试最先进的技术和系统(1987年苹果公司开发了超级卡HyperCard。该卡安装在苹果计算机中能具备快速、稳定处理多媒体信息的能力)当时研究员正尝试创建3D数码物件。

QuickTime工程师O'Sullivan称,“当时我还只是QuickTime发明人Mike Mills手下的一枚实习生而已,我对QuickTime也有些自己的见解。因此当时我们还产生过意见相左的地方。”

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不过早期QuickTime的实验出乎意料地成功,这也为项目之后的继续推进赢来了很多资源,包括一台Cray超级计算机。

时任苹果CEO的 Sculley说,苹果董事会的Sally Ride觉得能实时操作3D图形简直炫酷到不可置信。于是才有了项目之后的全力拓展。

QuickTime VR团队的创始人陈宪章最终在1995年发布了软件成品,开启了拼接图片的一种新方式,并且这种新的全景技术用于主要地标的摄影。其中早期最大的沉浸式图片是苹果获得旧金山市长的许可后在金门大桥顶端拍下的俯瞰图。这张图片今天仍能在Sullivan 纽约大学网站上看到,并作为一个demo被收录到QuickTime CD。

QuickTime VR团队用MacWorld做了一个demo之后,又去了如俄罗斯和巴黎这样更荒远的户外景点拍摄360度图片。

但是QuickTime VR真正起飞是在走出苹果研究实验室进入实用之后。

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相比于在一个地点以不同的角度向外拍摄而成的全景图,QuickTime对同一物体在不同视角进行拍摄。

OJ Simpson

QuickTime最开始受到外界关注是因为1995年美国国家广播公司NBC在弑妻运动员OJ Simpson服刑期间使用该技术绘制其妻Nicole Simpson的公寓。

NBC拍摄了26个不同地点,并使用QuickTimeVR拼接图片做成360度全景图。主持人通过这些视觉作品给观众提供了焕然一新的体验。

苹果和NBC合作密切,甚至在软件正式发布前就给NBC提供了抢先版。

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时任NBC执行制作人,如今是一个技术顾问的David Bohrman说,“很明显,辛普森案中发现尸体、血迹的过程,还有OJ房子的物流和地方都将成为街谈巷议。而那个时候我刚好通过一个朋友知道了QuickTimeVR正在研发中。我们顺着辛普森公寓那条走道采景10到12处,发现了血迹。我们的记者Jack Ford能够精准锁定地理位置并展示他们谈论着什么,记者能够慢慢拉近镜头并进行操控,是一个让人惊奇的有效工具“。

除了这次NBC的公开播放,QuickTime VR继续加大马力,推出了电子图书“星际迷航:新一代互动技术手册“,并发行成CD。

低配版的VR

但凡知道苹果全景图试验的人,很难不把它与Facebook和YouTube这样的360度全景视频平台联系起来,甚至谷歌地图街景中的360度图都可以看到苹果全景试验的印记。事实上,今天绝大部分称作VR的都没提供完整意义上的交互环境,而只是苹果早期全息图片的衍生而已。

“QuickTime VR就像一个低配版的VR,目前有两种VR。,其中一种是摄影式VR,可以直接拍摄360度视频,而另一种则更有互动性。“

乔布斯重返苹果之后,QuickTime VR不再像此前那么备受重视。1997年苹果直接取消了QuickTime VR的专属发布会,但后来苹果又接着将这种技术用于2006年的 新产品iPod中。Bohrman说,“ QuickTime VR在Scully掌舵苹果期间是鼎盛期,到了乔布斯反而没落了。我想,苹果大概那些年对QuickTime都不以为意吧“。

最后,苹果能在VR打响第一枪并不奇怪。虽然只是VR最初级的形式,但也领跑谷歌Facebook数十年。甚至到今天,苹果在数据科学方面仍然落后于谷歌和Facebook,但在用户体验方面无人能及,而无疑QuickTime和QuickTime VR正是用户体验的杰出案例。如今后来者居上,不知6月13日的WWDC苹果是否还会激活曾经的项目重拾昔日雄风,我们拭目以待。

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