微软和谷歌的VR/AR平台之争

Holographic和Daydream,它们背后代表的一个是微软,一个是谷歌;一个是AR系统,一个是VR系统。

这两个平台之争,最终结果如何还未从得知。

但有一点,大公司从来都是制定标准的那个人。最近两大AR/VR平台的宣布,至少将有助于改变这一行业炒作很多,但还没有大量硬件设备上市的现状。

在刚过去的COMPUTEX2016台北国际电脑展上,微软宣布将开放其Windows Holographic平台给硬件合作伙伴。该平台将推广其AR眼镜HoloLens,让合作厂商把基于Windows10的兼容硬件推向市场。

而谷歌在近期的I/O开发者大会上宣布将为合作伙伴提供一个无屏VR头显基准设计,并推出适用于安卓手机的VR平台Daydream。

两家都承诺未来向市场加速推广硬件产品,显示出微软和谷歌两大科技巨头,为开发者和内容制作者创建新应用和媒体打造平台的雄心。

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Daydream让谷歌快速拓展VR市场

Daydream是基于安卓系统的一个平台,更像是移动VR平台,它还反映了谷歌推广规模的技巧。该公司起初涉足VR领域是通过谷歌纸板眼镜Cardboard,用户把一个应用下载到安卓或苹果手机上,再把手机放到一个用纸板和塑料做成的简易眼镜中,就能享受初级VR体验了。尽管该眼镜制作简易、价格便宜,却让成千上万人第一次有了虚拟现实的体验。

现在该公司又在新安卓系统Android N基础上推出VR平台系统Daydream,这意味着在短期内,该软件将通过谷歌的应用商店Play Store覆盖数以百万的新安卓手机,也会在谷歌旗下YouTube视频网站看到VR内容。

Daydream有自己的手机应用程序。它有一个特征是你可以下载内容,当你将手机塞入头盔并进入虚拟现实模式时,就可以开始使用了。

Daydream上市时最大的吸引力之一便是YouTube,它有一个专门针对Daydream的YouTube 虚拟现实应用程序。“你可以在这个应用程序里以完整3D的形式观看各种视频,从经典的16*9视频到360度录像,甚至是前沿的虚拟现实体验。” 谷歌YouTube虚拟现实高级产品经理库尔特•维尔姆斯(Kurt Wilms)在一篇博文中这样写道。此外还有类似声音搜索、播放列表和发现等特征,这使得这款应用程序与Cardboard的YouTube能够提供的相比,显得更具吸引力。

不幸的是,由于Daydream需要安卓手机上具备谷歌授权的硬件功能,大多数消费者将不能仅通过升级手头上的安卓手机软件来获得完整的Daydream体验。唯一的例外是华为Nexus 6P。

尽管很多人期待谷歌在开发者大会上宣布与安卓相关的VR计划,但很少有人会料到谷歌会推出无屏头显基准设计。通过这一步,谷歌能让手机供应商快速与他们手机配合的观看器,在短时间内把产品推向市场。该设计的独特之处还在于它包括了一个配有感应器的手柄。这比只是推出一个简单的无屏观看器更能向市场推进更好、更有沉浸感的虚拟现实体验。

在开发者大会上,谷歌表示共有八家手机厂商将在今年下半年推出基于Daydream系统的手机:阿尔卡特、华硕、华为、HTC, LG, 小米、中兴和三星。三星的独特之处在于它是至今唯一推出自家无屏头显——Gear VR——的手机厂商,Gear VR能与三星高端的Galaxy S6, S7和Note手机搭配使用。

有意思的是,Gear VR是三星与Oculus共同推出来的产品,向用户提供VR平台和内容。拥有Daydream,谷歌明显是瞄准了Facebook在VR入门级的市场。

由于三星在可穿戴上拥有自己开发的Tizen和安卓两种系统,因此它以后是否会继续使用两种平台也值得关注。

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微软Holographic在商用上大有前途

谷歌将为手机厂商提供一个近期的即插即用解决方案,该方案能推动厂家最快在下半年向市场推出新的VR硬件。而微软的计划却能为AR的长远应用铺平道路。不同于预制的基准设计和硬件规格,微软向合作伙伴开放基于Windows 10平台的AR系统,这将有效推广其自产的HoloLens眼镜。该眼镜的定位是一款高端、独立的增强现实设备,但微软却把Holographic系统宣传成一个能兼容基础VR 和高端AR的综合平台,在上面能运行各种型号的硬件。

开放平台后,其他合作伙伴便能够创建一个类似于Hololens的AR头显,或是打造一台像HTC Vive那样技术成熟的VR头显,当然也能够把Holographic平台当作运行其他设备必备的附件。

这是微软的基本策略,它在PC上最初推广Windows用的也是这招:构建操作系统,然后让其他厂商的硬件加入Windows大军,同样的招数还用在了Surface新品推广上。显然,当前的VR市场还是一片未被开垦的荒原,而Holographic平台带来的广阔拓展性可能会推动整个VR行业的发展。

该平台包括了一个基本互动模式、自己的感知应用程序接口(API)和与Xbox Live在线游戏平台的连接。换句话说,不同于从头开始打造所有产品,微软创建了一个AR平台。只要硬件厂商愿意在微软的世界里,他们就能在该平台上打造适合自己的产品。

但即便这么说,微软并不打算提供一个基准设计。正如它在Surface上做的那样,它谋求通过打造自己有竞争力的产品来推动创新。微软把HoloLens看成一款其他硬件厂商能获取灵感的产品。微软把一些关键硬件制造商列为自己的合作伙伴,包括英特尔、AMD、高通、HTC、宏基、华硕、戴尔、惠普、联想、CyberPowerPC、Falcon Northwest、iBuyPower和微星。

现在虚拟现实成为各大厂商们竭力竞争的平台。Facebook拥有Oculus,Valve和HTC合作生产Vive,Sony积极改进PlayStation VR。实际上,Oculus和Sony有些类似苹果作风,以自身独有的平台为基础,重新定义消费者硬件。而另一方面,Valve的SteamVR和Google的DayDream则秉承开放原则,向各式各样的VR头显开放他们的平台。那么Windows Holographic呢?

在台北电脑展上,微软Windows及设备执行副总裁Terry Myerson表示:“还没有人为虚拟现实创建一个操作系统。”单凭这一事实就让微软的Holographic在竞争中更具吸引力。此外,与微软合作小伙 伴们似乎也是分身乏术,没有足够的自由,创建一个像SteamVR那样的平台,所以微软有自信创建Windows Holographic平台,并且如果搭载AndroidVR的头显一直未能上市,Windows则是唯一能运行AR/VR设备的平台。

微软的宣布值得关注,因为它很清晰地表明微软的增强现实眼镜HoloLens是一款更适合商业用户的高端产品。为了扩大销售规模吸引开发者,微软总是需要额外硬件搭配自己的产品。这个计划给硬件厂商向市场推出新产品提供了一种途径,他们能站在微软的肩膀上开发其他产品。这与谷歌推广Daydream的方式截然不同,但还需要时间来判断硬件厂商是否能接受微软的这种方式。

通过分析谷歌和微软在VR/AR领域的两份发布,我们能大概看到这两家巨头在该领域的初步布局。下一个问题就是:在VR/AR领域苹果将会怎么办?也许我们会在将要召开的苹果开发者大会WWDC上发现端倪。

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