虚拟现实走进课堂:中国学生或率先使用VR技术

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在一间酷似星际飞船的办公楼里,有一家鲜为人知的中国公司正在探索教育的未来。他们使用大量服务器记录儿童在学习和玩耍过程中的各种数据,包括滑动触摸屏、耸肩、转头等各种动作——借此汇总的庞大数据将用于为数以百万的儿童建立个人资料。

这家企业名叫福州网龙网络控股有限公司,他们之前专门开发各种砍砍杀杀的视频游戏,所以似乎很难想象这样一家公司会改变虚拟现实教育的发展方向。从IBM到联想,现在有越来越多的公司在研究如何用虚拟现实这样的技术吸引儿童的关注,有朝一日甚至有可能向他们展示广告,网龙便是其中之一。

中国的父母始终秉承着“不能让孩子输在起跑线上”的理念,对隐私的关注往往较低。正因如此,这里才成为了虚拟现实教室的理想试验场。按照相关企业的设想,今后不会有孩子的座位上打瞌睡。一旦软件通过头部动作预测到学生可能会走神,便会更换课程。通过一些通俗易懂的小测验,让原本枯燥乏味的课程会立刻变得生趣十足。就连老师的性别也可以调整,以便适应学生的需求。例如,如果某地的教师主要以男性为主,便可将虚拟现实老师也调整成男性。

“这是未来的重要趋势,之前已经酝酿了一段时间。”美国市场研究公司Gartner研究副总裁简-马汀·罗文达尔(Jan-Martin Lowendahl)说,“如果说他能在哪些地方发挥作用,那肯定是像中国和韩国这样的国家。”

“这是一项极具革命性的业务,同时也非常必要,因为当前的教育模式显然无法实现规模化扩张。”

所谓的电脑化适应性教学早在十多年前就已经出现。只要方法得当,它便有可能彻底改变学习方式。通过算法设计出来的数字形象可以取代传统的教师,或者对其形成促进。这种模式还可以复制到全球各地。支持者认为,通过计算机来分析儿童的行为习惯,以便适应他们的各种缺点,可以带来很大的好处。尽管其中存在一些隐私问题,但由于人类的教师很快就将供不应求,所以这项技术仍然利大于弊。

“如果不增加迅速扩张的学习技术,就无法解决这一问题。”罗文达尔说。

当然,参与其中的企业并非大公无私——这其中蕴含着巨大的经济利益,而从某种意义上看,中国企业将会在该领域的商业化过程中占据领先优势。网龙希望成为首批大规模应用这一技术的公司之一。该公司去年斥资7700万英镑(1亿美元)收购了英国在线教育提供商Promethean World Plc,目前为4000万学生和220万教师提供服务。该公司还在实地测试虚拟现实课程,向中国的学校赠送了虚拟现实眼罩和平板电脑,以此鼓励教师尝试定制课程。

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研究人员之后便可在虚拟现实环境中追踪学生们的活动,作为补充,配有摄像头的平板电脑则可以用于对学生进行视觉监控。

“我们不仅希望能在教室里追踪孩子们,还希望能在他们四处行走、使用手机或待在家里时进行追踪,以便全方位了解孩子们的学习方式。”网龙副董事长兼微软前高管两年前说,他补充道,这项技术到2017年或许能够准备就绪,“一旦能够了解他们的喜好,便可向其推荐不同的服务,并展示十分精准的广告。”

所有受访企业都强调称,只有在获得明确法律保障的情况下,才会搜集相关数据。但目前还不清楚父母将对此作何反应。不仅如此,他们还必须让所有学校都意识到,这样一项技术最终可以为他们带来补充。

康奈尔大学副教授史蒂芬森·翁(Stevenson Won)专门研究人类在虚拟现实环境中的各种反应,他表示,这项技术还将进一步把科幻小说中的场景引入现实生活,利用一个人在数字环境中的行为评估他们的学习和创造能力,甚至罹患阿尔兹海默病的概率。

“作为一个普通公民,我真的不喜欢让别人追踪我的各种行为,预测我可能患有的疾病,甚至直接向我发送广告。”她说。

必须收集数百万人的数据,并利用电脑对其加以分析,从中找出具体的特征,然后转化成实际行动,才能真正开发出有用的数字教师。从麻省理工学院分拆出来的Affectiva和以色列创业公司Beyond Verbal Communication都希望根据面部表情和声音模式了解用户的想法。除了网龙外,联想旗下的Stoneware也在教室里安装了追踪设备。

虽然西方的科技企业也在开发类似的技术,但他们的儿童身上应用这些技术时却显得非常谨慎。中国企业似乎不太担心这个问题,这也是他们在商业化领域走在前列的重要原因。香港大学副教授亨利·刘(Henry Lau)帮助运营了一个名为imseCAVE的虚拟现实实验室,将成年志愿者放到一个互动模拟盒子中,然后研究他们驾驶虚拟起重机或使用棍棒制伏犯罪分子时的各种状态变化。

“美国人初期的重点显然放在技术上,很多中国企业的希望利用具有成本效益的平台来开发内容。”亨利·刘说,“我们与北京的公司展开了合作,他们正在开发我们所谓的电子学习软件。”

查拉帕西·奈蒂(Chalapathy Neti)是IBM沃森团队的教育创新副总裁,他们正在为全世界的学生建立资料。他表示,亚洲父母的确比西方父母更愿意让孩子参与这种项目。研究人员也表示,将虚拟现实与互动技术整合起来之后,学习效果的确可以得到极大的改善。

“在虚拟现实授课过程中,如果学生停顿下来,眼睛盯着天上的星星,并且一直盯着某个星星,我就知道他对这个领域特别感兴趣。”他说,“当我的孩子来到动物园时,他们根本不看动物,而是把注意力集中在我们乘坐的火车的发动机上——他们如今已经进入汽车行业。”

 

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责任编辑:Catherine
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