巴西世界杯上的开球,只是这个团队用VR治疗截瘫的初步成果

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2014年巴西世界杯,一位特殊身份的“球员”,开出了一脚球。

那不是一位专业的运动员,实际上,他甚至都不能算是一位身体健全的普通人——这名截瘫患者曾被诊断为双腿再也无法行走,他的身体被固定在机器上,但靠着自己控制腿部微小的移动,他还是成功踢出了这脚球。

随后他举起右臂,开始庆贺自己的成功。他的积极情绪感染了所有电视机前的球迷。

这就是Walk Again(再次行走)项目下的其中一名病人。这是一个在2013年建立的项目,目标是对8名长期截瘫患者采取扩展康复研究。2014年的这脚球,是他们迈出的第一步。

控制“虚拟世界”中的双腿

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这8名截瘫患者全部都是罹患已久的病人,其中五人已经截瘫五年以上,有两人更是已经超过10年。

杜克大学的Miguel Nicolelis和他的团队,用VR系统连接病人的脑部,在模拟世界中让病人控制自己的腿部。

在经过一年的训练后,有4名病人重新有了知觉,可以对腿部做出肌肉控制。这种程度的康复在传统看来简直不可思议,因而对他们的诊断也从“完全截瘫”变成了“部分截瘫”。

同时,病人们的肠胃和膀胱功能也在恢复,他们可以停掉一部分通便剂和导尿管来排泄,大大降低被感染的风险。

对此,Nicolelis骄傲地表示:“迄今为止,还没有人能让被确诊截瘫这么多年的病人恢复这些机能。”

这八位病人每周要花上2小时,去用脑部信号来控制身上的装置。他们需要戴上连着11个电极的帽子,以记录脑部活动。VR设备则是Oculus Rift的DK1,如今,他们都已经对如何控制自己在VR环境中的虚拟形象驾轻就熟了。

重新“激活”脊髓神经

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要实现在虚拟世界里的“想象”中行走,实际上是系统把对下肢的意识重新输入了脑部,Nicolelis表示。

随后他们又引入了行走设备和头部控制器,这些是用来测试病人对自身姿势、平衡和上肢控制力的。这些仪器的其中之一,正是2014年的那位开球患者曾经使用过的机器外骨架。

在经过13个月的训练后,一名截瘫达10年以上的女病人已经可以移动她的腿了——虽然身体还是被拘束具支撑着。

Nicolelis表示,这八人的训练已经超过两年,而今后团队将继续追踪他们的情况。他认为这种“脑机交互界面”可以重新激活沉睡的脊髓神经:“虽然可能只有少量的神经纤维还留存着,但让脑部能够传递信号到脊髓就足够了。”

Nicolelis下一步的计划是,在那些近期罹患截瘫的病人身上测试这一方式,看看更及时的治疗能否带来更好的效果。

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责任编辑:freeAll
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