百合网联合创始人投身VR创业,融资770万美金的技术秘密是?

2015年12月7日,世纪佳缘与百合网宣告合并,从而一举超越有缘网,成为当时婚恋网站中用户基数最大的玩家。

不过,对于此时的郑毅而言,“百合网联合创始人”的身份似乎已经显得淡薄。他对外公开的标签已经变成了ObEN的联合创始人兼COO。身边的人也从田范江、慕岩等老战友换成了一个来自印度的小伙子Nikhil Jain,甚至办公的地点也从北京的写字楼换成了美国的科技创企孵化器IdeaLab。

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和百合网这种相对“简单粗暴”的项目相比,ObEN的业务有点“杂”,从人工智能、语音生成到VR虚拟形象,几乎是“三条腿走路”。公司的另一名联合创始人兼CEO,正是有着五年健康医疗领域的从业经验的Nikhil。

2014年2月成立后5个月,ObEN就获Idealab等机构投资的种子轮资金;2016年7月,入选HTC ViveX加速器项目;11月,又获盾安控股旗下如山资本领投的770万美元A轮融资,其他投资方还包括深圳力合科创、美国赛伯乐的美元基金西湖资本、深圳力合科创投、韩国SM娱乐有限公司等等。

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今年初,在拉斯维加斯LINQ酒店亮相的机器人“Ben”身上,就搭载了ObEN的技术。Ben在平时会说英语,但到了春节期间就会操起一口普通话,向前来宾馆住店的中国客人推荐娱乐和用餐去处,得到了普遍好评。现任公司的商务总监,就是因为被这一神奇的技术吸引,才从凯撒娱乐“跳槽”到了ObEN的。

发展到现在,ObEN已经拥有25名成员,其中华人的占比达到五分之一。“不少都拥有世界优秀大学的博士学位”,公司“已经申请15项人工智能领域的专利”,并有USC和UCLA两所名校的教师担任顾问。

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那么,作为百合网联合创始人的郑毅,为何会想到涉足看似八竿子打不着的人工智能+VR领域?在他眼中,ObEN能够解决传统社交网络的哪些痛点?生成虚拟形象的技术,对VR/AR产业发展又有着哪些意义呢?

从百合网到人工智能+VR

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“打开微信,拍一张自拍照,录几段声音,一个长相、声音都和你相似的虚拟形象就做出来了,”在前不久北京举办的Vive X展示大会上,ObEN这样宣传自己的产品。

“每个人都是从自己身边找创业的需求”,对离开中国只身赴美的郑毅来说,这个需求源于一个独在异乡的人再基本不过的心理——想见老婆孩子。他希望家人的形象能够随时出现在自己身边进行交流,甚至开车时候的GPS都是“女儿的声音在帮我导航”就好了。

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Nikhil的情况也类似,每天他都要给自己的孩子读睡前故事,但是由于工作太忙,往往是有一天没一天地进行着,“要是能把我的声音留给孩子们就好了,”Nikhil想。

因此,ObEN的概念起点是语音,即通过专门的技术还原一个人的声音。

虽然出身隔着天南海北,但郑毅和Nikhil这“一中一印”搭配得还算默契:“我们彼此的技能非常互补,虽然都涉及工程领域,但我偏重产品,而他又有很强的金融背景。”实际上,硅谷不少创企的创始人都是这样的组合。

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也正是靠着郑毅新丝路董事的身份,ObEN在ViveX的现场请到了该公司旗下环球小姐胡彦良去给ObEN站台。身材高挑、面容姣好的她在当日的确吸引了不少的眼球,甚至几乎抢了ObEN自己产品的风头。

不过,据青亭网现场体验,由于“产品目前还处于实验阶段”,因此无论谁戴上头盔,出现在VR世界里的都只有Nikhil那张黝黑的脸,虽然如此,给虚拟形象换衣帽甚至假发的过程还是很有趣的。

打破传统交友网站的瓶颈

在百合网,郑毅如今“只是股东”,已经不参与具体管理。但在过去经营的过程中,他发现传统的交友网站其实存在着一定的瓶颈:

首先是单纯通过图片和文字,很难真实、生动地还原自己和他人的形象;其次是交友网站的信息、目标过于庞杂,可能很难进一步地提升帮用户找到理想“对象”的效率;

因此,要解决的问题有两个,一个是需要完整、真实、可交互的虚拟形象,另一个则是能够帮用户自己办事的人工智能。

郑毅告诉青亭网,所谓“还原形象”,就是要复制这个人的“外表、声音、喜好、思维方式”。把一个人的视觉形象和声音结合起来,就是一个完整的虚拟自我。于是ObEN的核心技术是建立在自主研发的语音重建、人工智能和脸部建模三块领域。

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不过,ObEN拥有的语音技术并非像传统做法那样,把音节一个个录下来,而是“对语音做深度学习”、再现出讲话人的风格。应用深度学习技术进行语音融合,打造出数字化的声波纹。这种声波纹“能够把人的声音用任何语言再现出来,甚至还能用他的声音唱歌。”

一名外媒记者用这一技术记录下声音后,她听到“自己”的声音居然念出了中文,而实际情况是,对这门语言,她除了“你好”以外一无所知。

郑毅对青亭网表示,ObEN目前的重心在B端上。形式以技术授权为主:“如果对方需要使用我们的技术,ObEN可以向他们收取技术授权费。”至于C端的产品,则“还在规划”。

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在他看来,眼下只是完成了产品规划的“第一步”,即“外观的复制”,下一步,他们想要让虚拟的自己“越来越聪明”,“帮自己找到女朋友、喜欢的新闻等等”,而这领域的人工智能技术“还未完成”。

ObEN正式的产品计划在明年1月上线,Nikhil还告诉青亭网,ObEN已经有一些合作伙伴,但现在“不便透露具体情况”。

形象逼真的虚拟形象,是否前途真的那么光明?

郑毅对青亭网说,德语里的“Oben”是“On the top”的意思,这也是公司名字的由来。那么,和其他竞争对手相比,ObEN已经达到这一高度了吗?

在虚拟形象这一领域,目前比较有名的公司还有由梦工厂和卢卡斯影业出身人士组建的Loom.ai,刚刚获得由Y Combinator领投的135万美元的种子轮;以及推出了“VR自拍馆”的Wolfprint 3D,同样也是刚完成50万美元的融资。

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ObEN效果

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WolfPrint3D效果

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Loom.ai效果

可以看出,相比其他公司,ObEN的建模精细度并不具备太多优势。但Nikhil告诉青亭网,他们真正的优势是还有“语音技术”这个法宝,“我们的虚拟形象不仅是一张皮,还可以说话、唱歌。我们创造的是一个完整的人。”

但ObEN这种“拟真”的路子,前景是否真的像人们想象得那么好呢?

在Oculus Connect 3大会上,Facebook的VR社交产品经理Michael Booth曾表示,由于“恐怖谷效应”(即虚拟形象过于像真人会导致人不安)的存在,他们最终选择了偏卡通的风格。包括扎克伯格本人演示的也是这样的产品。

一位来自美国做VR影视方案的公司告诉青亭网,他认为ObEN的技术“非常强大”,但是早期VR的这些用户“都是些宅在家里打游戏的宅男,对自己外貌没有那么多自信。所以Wii游戏机里这种偏卡通风格的形象可能对他们来说会更舒服一些。”

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在Nikhil看来,虚拟形象的使用则是“分场合”的:“像会议这种场合,可能就更多需要更加职业化、逼真的形象;而类似Party这样的场合,卡通元素的风格或许更合适。”

有意思的是,在同一场OC3大会上,同属Facebook“一家子”的Oculus团队也展示了自己的VR社交产品,但却是偏写实的风格。

VR寒冬,是“互联网寒冬的再现”?

对于老战友的“新营生”,现百合网CEO田范江也表现得很支持。在接受国内媒体采访时,他说:“在线交友的基本模式在过去二十年没有太大的变化,而VR将可能带来这一领域的一次重大升级,在当前的在线交友和线下红娘服务之间加入一层半真实的虚拟现实交友,让人们可以体验到更加真实和场景化的体验,也大大提高效率和成功率,值得期待。”

就在几天前,百合网自己还和图灵机器人携手,推出了一款“试爱机器人”。拥有行走、微笑、拥抱以及人机对话等性能,希望帮助解决“不少人在面对异性过程中感到不知说什么好”的问题。

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不过作为新兴行业的VR,在2016年经历了由热到冷的阶段。现在国内圈子里提到更多的名词,是“VR寒冬”:创业公司融不到钱、生存难的情况比比皆是。

其实,在郑毅看来,这种“寒冬”并不陌生。在1998年-2000年期间,他就见证过中国当初刮起的“互联网寒冬”:“那个时候很多公司也融不到钱,烧完钱就死掉了。

2003年成立百合网的时候,郑毅等人也遭遇到了融资不顺,但亲眼见证了谷歌这种“有核心技术的创企”脱颖而出:“这是因为市场好的时候很难区分哪个公司有核心竞争力,就像雷军说的,风来的时候猪都飞了。

这与腾讯副总裁王波当时提出“VR行业现在是炒作的冬天,实干的春天”的观点不谋而同。

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作为美国公司的ObEN,却在这个“冬天”成功得到国内资本的“送暖”。原因何在呢?

在百合网曾负责融资和战略方面的郑毅告诉青亭网,中国公司在国外进行风投,都希望目标公司“技术和产品是全球化的”。“他们认为真人虚拟化的技术未来是最大的需求。”

如果VR/AR真的成了计算平台,首要的问题就是那里的人长什么样子,这能解决新平台的核心问题,”郑毅说。

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责任编辑:freeAll
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2 条评论

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  1. #2
    百合网我之前没用过啊…靠谱吗?
    卡康斯顿12-30 回复
  2. #1
    这个厉害了
    NiM12-30 回复

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