独家专访 | 坚定看好VR/AR,手势识别巨头Leap Motion入华,挑战机遇并存?

一位国内技术公司高层,在听说Leap Motion相关人士希望添加为微信好友的时候,有点一头雾水:“这家公司什么时候来的中国?不是一直在美国吗?”

他的感觉其实没错。事实上,几个月前Leap Motion刚开始筹建中国分部。这意味着,对于本部近百人、在手势识别领域鼎鼎大名的它来说,眼下到了扩张阵地的季节。

“我们正准备在中国成立第一间海外办公室,”Leap Motion全球副总裁、大中华区总裁谭家东告诉青亭网。以后打开招聘页面,Leap Motion的工作地点可能将不仅限于美国的“HQ(本部)”,还会多出“Shanghai”来。

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这一切,是在Leap Motion针对“VR/AR(虚拟现实/增强现实)移动端设备”这个领域完成技术优化后,下的一步棋。

去年底,这家公司针对移动端的VR/AR(虚拟现实/增强现实)设备推出了新的软件平台,CTO David Holz在博客上称,“处理速度要快上十倍”;同时硬件方面也开发了第二代嵌入式的模块,已经成为高通VR一体机参考设计方案的一部分。

前不久,还传出了年底联想和HTC为谷歌打造的VR一体机,都将采用高通参考设计的消息,也就是说,不出意外的话,这些头盔上无论打上什么颜色的Logo,其手势模块都将由Leap Motion提供。

软件、硬件搞定了,下一步呢?该发展市场了。那么,哪里是最需要发展的前线?——“我们觉得中国是VR/AR的核心市场”。

这一切听起来水到渠成、顺理成章。但实际上,问题也接踵而至:在经历了2016年资本寒冬后,这个外来的和尚,能否在这片对VR/AR充满了质疑和看衰的土地上扎根?针对这个问题,青亭网独家专访了Leap Motion全球副总裁兼大中华区总裁谭家东。

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“我们是一家算法公司”

“很厉害的一家技术公司,有核心竞争力”,国内专注VR线下体验的超级队长CEO王磊,在谈到Leap Motion时这样评价。

Leap Motion的“技术好”这三个字,得到绝大多数国内业内人士的认可,就连竞争对手也不得不承认这一点。国内动捕公司诺亦腾CEO刘昊扬曾告诉青亭网,Leap Motion几乎“达到了他们那种方案的最佳水准”。

这一方案,就是Leap Motion一直选择的双目摄像头+红外线装置的路线。

其装在高通VR一体机上的第二代产品,号称识别精度达到毫米级,可实现180 x 180度的视场,距离达到一米。

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青亭网试用了搭配在Oculus Rift VR头盔上使用的该模组。从实时监测数据来看,平均帧率为90fps,延时不超过2毫秒。这相比第一代产品,几乎有两倍的进步。并且在人没有戴头盔的情况下,帧数会自动降低到30fps左右,以节省功耗。

打开外部观测环境模式的情况下,Leap Motion模块会像一般摄像头一样让戴上头盔的用户,能看到外部的真实环境,此时把手伸到面前,真实的手会在眼前形成一幅骨骼一般的建模,包括每个指部关节的运动也能实现追踪。

在此期间,笔者多次尝试把双手十指紧扣到一起,会暂时性地失去对其中一只手的追踪,但只要放开,每次立刻又能重新被定位。

相比第一代模块,第二代的尺寸有了很大程度上的缩小。谭家东告诉青亭网,这是为了嵌入VR/AR头盔专门做了优化。这一模组本身除了摄像头和红外LED灯外,不包含任何计算单元,全都是仰仗VR一体机、VR盒子的手机端或PC VR的电脑的处理器。

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Leap Motion的第一代手势识别模块很有名,最初是为了在电脑上实现体感控制而在2013年推出的。目前这一模块仍然在官网标价出售,但是实际上,“并不是我们想卖模组,可以说是不得已而为之。”

原来,在一开始研发了算法之后,Leap Motion发现,自己在算法层面能称得上“足够领先”,但尴尬的是市面上没有能够承载它的硬件。所以就干脆自己搞起了模组,“我们其实还是一家以计算机视觉软件技术为核心的算法公司,技术授权才是我们的商业模式。”

或许正是由于这种技术基因,Leap Motion在资本领域可以算是宠儿,根据Crunchbase的资料显示,公司融资已经达到B轮,目前公开的融资总额,就超过4400万美金(近3亿元人民币),投资方包括大名鼎鼎的安德森·霍洛维茨基金,这家基金同样也是Skype、Instagram和AR领域估值最高的企业——Magic Leap的幕后推手之一。

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带着技术领先和资本加持的光环,Leap Motion开始决心要啃下中国市场来。

“现在是进入中国最合适的时机,”谭家东对青亭网指出,在手势识别领域,“全世界没有能挑战Leap Motion地位的公司”。而世界上最领先的VR/AR设备公司有一部分在国内,“中国的创业者,接受新事物、行动起来的速度也是最快的”。

有技术,有资本,事实能如他所想吗?

如何找到应用场景?

“技术+资本”的标签下,很容易让人把Leap Motion的此番动作,和此前高调进军中国市场的另一家VR领域著名的创业公司——Jaunt,联系到一起。

立足VR影视的Jaunt和华人文化、SMG成立了合资公司,来帮助推动它在中国的业务开展。不过,Leap Motion目前似乎还没有这方面的打算。

那么,面对中国本土公司和市场,它自己的打法为何呢?

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谭家东对这个词有些敏感——“我们不太喜欢用打法这个词。希望的还是能把自己的解决方案贡献给行业”,这分为两部分:一是嵌入硬件厂商的方案,扩展交互模式;二是提供给内容开发商,提升用户体验;

不过,一家国内VR头盔公司的CEO告诉青亭网:“对于Leap Motion而言,最重要的还是,给产品找到一个真正的使用场景。”

这种担忧是可以理解的,Leap Motion的第一代产品,最初是冲着PC这种二维计算机终端去的,但最后就是栽在了缺乏使用场景这方面,陷入雷声大、雨点小的尴尬,没能真正深入C端市场。

公司CEO Michael Buckwald在2016年初的媒体访谈中表示,“过去的两年间,公司已经意识到Leap Motion倡导的三维空间交互,在与当前二维的计算机及终端上,有着难以调和的矛盾。”

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放眼国内外,很多手势识别公司都在抓紧开发车载方案,包括极鱼科技、微动、Halo和台湾的原相科技等;或者是类似英梅吉,用手机摄像头来实现较简单的手势识别,虽然对深度没要求,胜在装机量大。

但实际上,车载/手机摄像头领域的手势识别,和当年在PC端的情况十分类似,区别只是一个屏幕在电脑上,一个屏幕在汽车/手机上罢了,说穿了还是二维交互终端,达不到Michael口中所谓的“三维空间”。

如此,便不难理解Leap Motion为何没有去“随大流”,而是执着在VR/AR领域。

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一位硅谷的VR内容公司CEO还是比较看好Leap Motion在中国的前景:“他们已经对中国的情况有所了解,也和HTC Vive有很强的合作关系,还有大量的开发者目标群体,不像Jaunt那样,要用小米上的平台来打不存在的C端市场。”

“大量开发者群体”应该所言非虚,据谭家东对青亭网透露,这一数字在全球超过了30万,由此似乎可以推断该公司手势识别模块的销量。并且,每次给开发者推送的邮件开发说明,阅读量也“远超”国内VR媒体的公众号。

不过,谭家东拒绝透露开发者都专注于哪些领域,以免“对具体领域产生伤害”。只承认“VR和AR二者同样重要”。

此前,VR头盔厂小派科技CEO翁志斌曾表示和Leap Motion开展手势识别领域的合作,Hypereal也展示过搭载英特尔RealSense进行手势识别的Pro版头盔。在这一领域,Leap Motion似乎不缺乏认可度,也具备一定先发优势。

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但是,在头盔C端销量不算多、以线下VR娱乐场所为主要业态的中国,如何解决实用性的问题,仍然是Leap Motion要想清楚的关键。

“(他们)在ToB外设结合方面目前还没有考虑好,手势识别在线下运营中,体验还是不如手柄实用和灵敏。”一位线下VR运营商告诉青亭网。

裸手交互会是VR的未来吗?

开发了《牧场星球》《18层》两款主打线下VR游戏的奥嘉科技CEO谈书宏倒是挺看好裸手交互,他从Leap Motion那里拿到了两台第一代的产品,正在根据硬件来调整自己的软件。

谈书宏喜欢跑到线下去观察玩家的反应,他看下来感觉——“束缚VR体验的最大障碍是手柄。要想极致的沉浸,你必须要相信,里面的双手就是你自己的。”

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谈到裸手交互的需求,谭家东告诉青亭网:“自然交互肯定是大势所趋。你看我们与现实世界的交互,虽然有时会借助工具,但大部分时间还是直接用裸手。相对应的,裸手肯定是未来VR/AR交互的基础,必要时添加工具作为补充。”

但裸手交互的一个问题是缺乏力反馈——用户在VR或AR环境下碰到东西的时候,由于并没有真的在现实中抓到物体,感觉上会是抓到了空气。这也让不少人对它产生诟病,批评它是“伪需求”。

法国VENISE VR/AR研究所教授Jean Vezien曾对青亭网表示:“手势交互技术本身绝非伪需求,但需要和实体工具或多项技术一起充分利用,才会真正让用户享受好的使用体验。”

据了解,根据Leap Motion的设计,会在用户触摸物体的时候,改变物体的颜色、发出声音,通过人大脑的想象来补全这些反馈。

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其实,就算是把手柄扔开,手势识别领域还存在很多种方案和技术路线——以极鱼科技为代表的TOF方案,以RealSense和奥比中光等为代表的结构光,还有诺亦腾、德国ManusVR这样的惯性动捕手套。目前这些技术莫衷一是,没有一个统一的标准确定下来。

至于未来Leap Motion会不会放弃双目、采用更新或更有发展前景的技术?这一点谭家东没有透露,也没有透露相关合作的报价等信息。

但,对Leap Motion而言,现在在手势方面的地位已经确定,眼下要做的,还是如何打开更广阔的市场,并且构建自己更多的优势。

“我们对算法的领先度有信心,并不担心巨头会进来,说实在,我们希望越多公司优秀进来越好。”做金融出身的谭家东说,“投资人怎么看VR和AR,他们可以去做自己觉得对自己有利的事情,但我们仍然是最看好这个领域的。”

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责任编辑:freeAll
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