以苹果为榜样,主打4K和虚拟女友,无硬件基因的爱奇艺为何选择VR一体机? | 专访

2017年1月,一台搭载了4K分辨率屏幕的VR一体式头显,在赌城拉斯维加斯举办的CES展会上亮相。在这个大洋彼岸骄奢淫逸的城市中,这一外形黑黑的一体机显得颇为内敛,但它的主人爱奇艺作为视频平台巨头,在中国却是鼎鼎大名。

这是熊文给没有硬件基因的爱奇艺交出的第一份答卷。此时距他加入这里,过去刚刚约10个月。

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爱奇艺智能硬件副总裁 熊文

作为爱奇艺智能硬件副总裁,熊文很少呆在自己专属的办公室里。你一般会在外面开放空间角落里的工位上发现他——这个大办公室里还容纳着将近100号人,全是熊文的下属,但不明真相的人远远看上去,根本想象不到他是这里的最高领导。

他说,别人一下子能找到你,和坐在里面别人敲门才能进,感觉不同、氛围也不一样,所以他更喜欢待在外面:时间长了,那间个人办公室成了专门开会的地方,后来索性成了公用会议室,很多人约外面的合作伙伴来谈事也在这里。

2016年,HTC Vive、Oculus Rift和索尼PSVR三大主机平台到齐,三星、华为、小米、Vivo等手机大厂入局移动端VR硬件:VR成为资本的新风口,也成为爱奇艺CEO龚宇看好的新方向。想自己做头显的龚宇,发现缺乏硬件基因的爱奇艺需要一个懂行的人,就瞄上了已经是自由身的熊文。

1、“爱奇艺的VR,要奔着苹果模式去做”

比龚宇小了差不多10岁的熊文出身联想,曾牵头做了平板电脑和智能电视两个开拓性质产品。又一次被委任负责一款新业务硬件,在大公司待了十四年的熊文态度很干脆:来可以,但必须独立出来做,放在爱奇艺里面第一个是做不成,第二我也不会有任何兴趣。

结果是龚宇爽快地拍了板,熊文也就这样进入了自己大学毕业后的第二家公司。

但在听到龚宇说出,要把VR硬件业务“奔着苹果模式去”的时候,熊文的头一个反应还是“不可能”。

内容出身的龚宇,在这方面有自己的坚持:“要做有技术含量的业务,绝不能走低价竞争。不能做‘先赔钱、再赚钱’的模式,无论是软硬件还是生态,都要有很强的竞争力。”

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爱奇艺CEO龚宇

硬件领域的老司机熊文这么多年看到的却是另一番景象:行业里那么多人学苹果,没有谁真正做到苹果那样的。他见过太多手机、电脑公司号称自己是“中国的苹果”,但最后,大多不仅没有变成苹果,甚至连苹果花都没做成。

几个回合下来, 熊文还是被龚宇说服了。一个共识是,虽然中国一些公司过去几年靠低价策略和低端产品获得了出货量,但后来的事实证明,缺乏技术含量和创新的产品是死路一条,“这种产品获得不了用户,即使获得了,用户质量也非常差,更甭提建立品牌影响力了。”

当下的VR头显主要分为连接电脑的PC VR和插手机的手机盒子,还有自带处理器的VR一体机三种形态。团队分析下来,觉得手机盒子是过渡性产品,PC VR针对的则是比较发烧的人群,而爱奇艺针对的是大众市场。“在这个市场里,VR一体机是最有可能普及的”。

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“战略方向,强烈看好”是龚宇从战略层面对VR的定位。这一定程度也反映在了爱奇艺对VR内容上的投入上。

作为中国视频平台“三足鼎立”的一员,爱奇艺相比腾讯视频和优酷视频来说,在VR领域投入的力度要更大一些。2016年初,上线VR内容版块,不仅做UGC(用户生产内容),也做自制剧。《灵魂摆渡3》宣传片和《都市怪谈》VR剧集点击量,去年分别破了500万和1000万。在当时普遍缺乏优质内容的大环境下,可谓是一个傲人的数字。

在龚宇看来,虽然今天大家都用手机看视频,但从体验角度上,未来不管是看视频还是玩游戏,VR都是比手机更好的一个选择,早晚能火起来。据爱奇艺高级副总裁段有桥在6月份透露,目前已经有超过1.1亿用户登录过爱奇艺VR平台,其中使用VR设备进行VR体验的用户超过2000万。

那么,为什么非要做硬件?这其实牵扯到做内容平台的人最终都会面临一个问题——终端入口控制。即单纯的软件公司在获取用户时,有可能会因缺乏硬件入口而面临麻烦——像微信这种体量的平台,苹果一旦发难,打赏功能也是“说没就没了”。

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因此,软件公司们可以没有自己的硬件业务,但大多会在这一领域布局。比如爱奇艺2016年给创维的子品牌酷开投资了1.5个亿,腾讯不仅投了酷开,还投了TCL旗下的雷鸟,规模均在3-5个亿不等。

“并不是对电视业务本身感兴趣,而是想通过投资获得硬件的入口。”熊文解释。

但爱奇艺希望走得更远一点,不光要把内容开放给其他VR硬件,自己也要有硬件产品。只有自己品牌的硬件才能持有100%的控制,光靠和别人合作,条件、时间上都存在很多不可控的因素。

从这个角度来看,爱奇艺做VR和此前的暴风是一样的逻辑。冯鑫在2013年和雷军吃了顿饭,当时小米才成立两三年,市值却已经达到100亿美金。既佩服又羡慕的冯鑫得到雷军一句“要做未来的事,不要搞今天和昨天的事情”的点拨,这才想到要做暴风魔镜:“视频本身是个屏幕的问题,过去我们用软件获取,后来小米用硬件获取,效率更高。那未来有哪些屏幕我们有机会做?所以上市前做了VR。”

2、“我反馈的问题优先级,不必非得排到前面去”

去年市面上体验最好的HTC Vive,也无非就是2K分辨率——仍然会出现让用户感觉像素颗粒较大的“纱门效应”。熊文打算做个领先行业的事情,就定下了采用夏普4K屏幕的方向。“4K、8K甚至到16K分辨率,是大势所趋。”

但他可能没想到的是,用户实际的需求,要“接地气”得多。

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“你们这台一体机对本地视频格式支持的不够啊!”在熊文的团队第一次把产品拿到外面给用户评测时,这一点成了收到最多的反馈——很多人甚至是对这一点表示强烈愤慨。具体需求是:希望自己已有的视频格式,放到爱奇艺一体机上就能看。

这一点有点出乎熊文的意料,他们设想过很多问题,但唯独没想到用户意见最多的会是这一条。“在实验室里测试的时候,一般看的都是爱奇艺自己的在线内容,对本地格式支持就不是很关注,也提不出这个问题”。后来,爱奇艺VR一体机的首次版本升级,加入本地文件格式支持成了优先级最高的项目。

直到现在,熊文都保持着每天戴上一体机玩上半个到一个小时的习惯,以便反馈问题。但是上述经历让他意识到,自己测出来的问题,和用户实际的需要,有时候不太一样。他后来索性告诉同事,不用把他的意见排到优先级特别靠前,“如果我提的问题不是很共性,可以往后串”。

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测试用户主要有两类:一种是爱奇艺的忠实会员,另一种则是网上报名筛选后的“体验官”,这些人一般“懂VR”“有时间上网”,能够提出清晰的反馈。公司会免费邮寄机器给这些人。

熊文告诉青亭网,这两者的参与度都很高。现在VR一体机的软件每个月会进行一次系统升级,两周会做一次应用类的升级。升级的功能点合起来大概能超过1000个。

目前,爱奇艺VR一体机的商店里有200多款应用,其中有10款左右的视频应用,剩下大部分以游戏为主。不过,和一些公司喜欢“堆量”相比,熊文却希望能在加入新应用后,淘汰一些不太好的。甚至告诉团队:“新增一个就去掉一个,200多个就够了。要求精而不是贪量。”

爱奇艺没有直接买现成的硬件方案,而是自己做了主板和工业设计。熊文从联想带来的人,主要负责供应链管理,解决这一对想做硬件的互联网公司来说最大的“坑”。代工方则是先后和龙旗科技、歌尔集团这些业内著名的伙伴合作。

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但上游的产业链还是让熊文看到了VR一体机行业目前面临的整体短板——他本来想采用处理拖影问题更好的4K OLED,最终没有找到,只能上LCD屏。如果只是用来“看”的话,现在的4K屏幕的确带来了更清晰的体验,但由于LCD的先天缺陷,头部动起来产生的余晖和拖影还是比较明显的。

另一方面,芯片的处理能力、电池的容量也离他的期望有很大的差距。爱奇艺一体机采用高通821芯片——这也是不少国内外旗舰手机采用的芯片,但用它来做VR一体机的处理器,仍然有很多瓶颈。

比如,团队一开始想用Unreal引擎开发3D建模,让效果更出色,最终却发现高通821运行Unreal程序还是过于勉强了。于是,很多已经建完的模型不得不重新调整,挪到了Unity引擎上。虽然消耗降了下来,但效果也没那么好了。

“目前这种芯片还是给手机设计的,突出的不是GPU运算能力,”熊文对青亭网指出,“只有VR和手机的芯片成为两个分支,出现单独的VR用芯片。才有可能满足我们的要求。”

实际上,国内公司如瑞芯微、全志科技、炬力都推出了自己的VR一体机芯片,但主要针对的是中低端的VR一体机,面对爱奇艺VR一体机这种主打高端体验的产品,仍然乏力。

3、比4K更大的亮点?一部RGB鱼眼镜头就实现inside-out定位

爱奇艺VR一体机的另一大特点就是它的inside-out(由内向外)定位,即无需HTC Vive等PC端VR头盔所必须的外部传感器,就能把用户在现实中的位移,忠实地反映到VR世界里。这个亮点,可能甚至超越了4K屏幕的意义。

“在很多游戏或场景控制里面,6DoF(自由度)可以让人行走,沉浸感会更强,对眩晕也会有一定程度上的优化,否则人在走,画面不动,会让人不舒服。”熊文说。

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奇遇VR一体机官网上的参数表

但无论是Pico、大朋还是暴风魔镜的一体机,充其量只能达到3DoF——能检测用户头部的摆动、旋转,而无法让用户在VR里自由行走。可以说,这种体验还停留在手机盒子的范畴。但爱奇艺的VR一体机却已经实现了和HTC Vive、微软系MR头盔这种PC端VR头盔类似的空间定位,而且没有电线和范围的牵绊。

熊文介绍,这一方案来自高通。前不久,谷歌宣布将会推出采用同样方案的VR一体机,不过爱奇艺比谷歌还快了一步,成了首家采用这个方案的客户——但即便高通方面提供了demo,调试和优化还是花了熊文团队比较多的精力,其中很多地方也反过来推动了高通去解决这些问题,而有些问题则由熊文的团队自己直接解决了。“我们可以说是第一个达到产品化标准的,也是目前唯一量产的”。

测试inside-out的虚拟场景是一个圆形的恐龙博物馆,这个博物馆的直径,粗略估计大概在60米左右。也就是说,想从这头走到那头,用户也要在真实环境中走上60米。

经青亭网测试,爱奇艺VR一体机的inside-out准度非常出色——很难想象不靠深度也不靠双目,仅仅用一个鱼眼RGB摄像头能实现如此精准的定位。笔者戴着这台头盔,绕着爱奇艺一整层办公室走了一圈,既没有感觉到飘忽,也没有出现定位丢失的情况。效果可与同样是inside-out、但采用双目方案的微软系VR头盔相媲美。据工作人员介绍,用户行走1米,其误差在几毫米内。

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熊文告诉青亭网,在定位方面摄像头起主要的作用,然后用IMU(惯性测量单位)做补足。某种程度上,已经实现了闭环,转一圈下来,不太能感觉到误差。在芯片处理能力不太强的情况下,还要兼顾功耗,要做到这一点并不容易。

在把这个技术放到一体机上后,团队又发现一个新问题——由于绝大部分体验都停留在3DoF阶段,移动端VR上并没有能够支持6DoF的应用,因此他们干脆自己做了恐龙博物馆这款有点“炫技”成分的应用。

目前,爱奇艺VR把6DoF程序做成了SDK,别的开发者也可以用它来调用硬件提供的位置信息,从而做出自己的6DoF应用来。“从行业发展来看,6DoF肯定会成为标配”

但是痛点依然存在,现在的应用还是太少了。技术实现存在难点,然而生态能不能建立起来是更大的难点,“得有更多的应用来调用它,不然做了也白做。”

4、“虚拟女友”是吸引宅男的噱头吗?

在CES上首次亮相时,爱奇艺VR一体机在宣传上的关键词,除了“4K”外,就是“VR女友”了。这听上去颇让人浮想联翩——会不会又是个吸引宅男的噱头呢?

“其实不是那么回事。核心出发点还是在交互上。相比别的产品,我们的卖点除了4K屏幕,还带个人工助理,不是用户进去之后就自己一个人操作,还能有个人陪着。”熊文对青亭网表示。

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实际上,从做VR业务的第一天,熊文就在思考合适的交互手段。按钮?图标?都不符合他的想象。他希望能够有一个虚拟的形象,类似微软的小娜、亚马逊的Alexa、苹果的Siri一样,能够在VR的世界里像人工助理一样陪着用户。

但和那几个不同的是,在VR中的虚拟助手可以进行“实体化”。当然,这个名叫Vivi的“助理”最终还是不能免俗地采用了贴近真人女性的形象。

这的确让不少体验官津津乐道,他们纷纷发长文给爱奇艺,表达自己对“女友”的热情。但众口难调,熊文收到的反馈五花八门——有人喜欢锥子脸、有人偏爱圆脸,还有些人的需求更感性,希望Vivi能像真人一样和他聊天。要一一满足这些很具有挑战性,但也让他确认,“这个事儿值得干”。

目前,团队给Vivi加入了一万多个交互场景,“但这还是不够。加到一定程度要让她能够自己学习。这个过程,需要训练。”

熊文告诉青亭网,目前Vivi分三大模块:语音交互采用的是百度的技术,内容推荐引擎则是爱奇艺自己的,至于语义分析和人工智能训练,则与另一家AI公司合作。

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除了Vivi之外,团队在基于安卓的OS上也进行了不少自己的创新。首先是基础优化,包括矫正畸变、色散,各种场景下的优化和防止眩晕感;其次就是交互,“我们的手柄做的还是不错的,应该是市场上延时最低的手柄了,在50毫秒以下。”

“我们核心业务逻辑还是希望做成一个创新的产品出来,是要自己投入做研发,靠和别人整合,攒个东西出来,很难做出创新的好产品。”事实上,公司100来号人里,80%都是软件开发,“虽然是做硬件,但我们更会觉得我们是做软件的,”熊文笑称。

5、“资源方面,创业公司是比不了我们的”

首个一体机量产了,也开卖了,但熊文自己还是不太满意,他说,做产品的人,都没有满意的时候,末了又加上一句,“跟同行比,我还是挺满意的。跟自己的要求比,不满意。”

目前,爱奇艺奇遇VR一体机在京东上的售价为3499元。Pico一体机为1899元、大朋M2 Pro一体机、暴风魔镜Matrix分别都接近3000元。其他三款都还停留在2-3K的分辨率,高通骁龙820处理器和3DoF定位,搭载了4K屏、骁龙821处理器、“AI助手”和6DoF的爱奇艺,虽然相比之下有不少进步,但较高的价格能否让普遍还习惯于用VR手机盒子来看VR成人的大众消费者买账,实现商业上的成功,仍是未知数。

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实际上,国内硬件公司在市场上的竞争力并不落后于国际同行。据市场调研机构Canalys在8月发布的报告称,中国2017第二季度整体VR硬件出货量同比增长25%,达到80000台。大朋的PC VR头显加上一体机的数量甚至已经超越国际霸主HTC Vive,达到18000台。Pico、3Glasses等中国厂商也占据了出货前五。

不过,熊文自己对出货量倒挺豁达,“今年没有什么预期,因为量还会是很小。我们内部早有认知,这东西不会那么快,得花个三五年。”

即便是“强烈看好”VR的龚宇,也给出了另外八个字“发展过程,需要时间”。

这个时间带来的各种成本和潜在的资源需求,被熊文看作是爱奇艺VR相比其他国内硬件创业公司的优势之一:“我们对这个业务相对看得比较长线,我们坚定地做移动VR,会宁愿花更多的时间去培育这个行业”。他举例,今年一体机公布了以后,并没有去做快速大规模的售卖,而是花了几个月的时间对这个产品进行迭代,到不错的状态再发售。

“创业公司做平台型业务的风险极大。很难有足够豪华的团队和资金。你要有耐心能熬,投资人愿意你这么干。总体来讲,背靠大平台,做平台型的业务,有更加得天独厚的优势,可以更耐得住性子去做这个事情。”

但实际上,熊文分管的爱奇艺智能硬件部,也是独立于爱奇艺的内部孵化子公司,相当于内部创业。 “奇遇VR”是其中专门负责VR的版块,是目前的重点,未来也有可能转向其他领域。
熊文用“不独立不行”来形容这种方式的必要性:在他看来,不管是爱奇艺还是谁,做VR硬件的难度都很高,必须要有创业的心态和激励机制,而这一点只有“单独的公司才能做到”。再加上爱奇艺内容、硬件业务的财务报表都不一样,“出一份报表很多费用按照爱奇艺的路子是不知道怎么归类的,没法做分析”。于是,就有了本文开头提出的要求。

虽然独立,爱奇艺方面也会提供给熊文大量的资源,如其他部门会帮熊文团队做品牌、内容、流量、推广等。至于最重要的资金方面的支持。“爱奇艺算是给我们拨了轮种子投资,但我现在会考虑从外部来融资,倒不是爱奇艺出不起这个钱,主要是想让公司实现独立化,有外部股东才能做到这点。我希望股份比例越均衡越好。”

做硬件出身的熊文和做内容出身的龚宇还是会经常就未来方向交流,龚宇一开始比较坚持以技术为核心,熊文则告诉他,得要技术+营销双核心,把规模做起来很重要。

除了国内的创业公司,Facebook、谷歌、HTC、三星和联想等巨头,也都在准备推出自己的VR一体机。熊文则觉得这是个好事儿,能把市场炒热。而爱奇艺的另一大优势在这里也可以发挥出来:“有互联网内容背景的公司,在VR领域的胜算是比较高的。毕竟VR不是为了买个硬件,重点还是在内容。”

从传统硬件公司到互联网企业,熊文感受到,在迭代速度上二者区别明显,这让他觉得挺有意思:“其实人和人之间的智商差不了多少,但是他一天优化好几轮,你好几天才优化一轮,过一段时间差距就会非常大。”

现在,76年生人的熊文,除了学习快速迭代的互联网思想外,还努力让自己的心态年轻,跟上公司大多数90后的节奏。即便有“代沟”的时候,他也会装着没有的样子。“他们肯定还是会觉得和我有代沟。就像对于二次元吧,我就不太能够理解。”他说。

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责任编辑:叫月亮的星星
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2 条评论

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  1. #2
    VR和影视天然结合,看好
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  2. #1
    爱奇艺很牛逼
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