VR实验室Labster获1000万美元A轮融资,专注VR科学教育App

作为教育科技领域的一个创业公司,Labster的软件平台在向学生讲授生命科学时,可以为他们提供虚拟模拟实验室。该项目的A股融资主投方为早期欧洲风险投资公司Balderton Capital,这轮投资最终以1000万美元的价格结束(约合人民币6亿5千万元)。总部位于斯德哥尔摩的Northzone也加入了这轮投资,与Unity Technologies的创始人David Helgason一样,他们清楚地看到了将3D游戏环境用于教育平台的战略潜力。

Labster于2013年正式推出了实验室模拟软件,其实早在2011年,这一项目就开始成立并秘密筹划了。迄今为止,他们已经创造了大约65个模拟环境,涵盖了许多生命科学的研究课题,从基础介绍到酸与碱,再到模拟使用共聚焦显微镜(一台价值数千美元的实验室设备),学生可以在模拟状态下处理带有腐蚀性的化学物质,并认识到不遵守实验室安全协议的后果。

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所有的3D模拟都包含一些游戏和挑战,这可以保持学生的学习状态,在给他们提供理论参考的前提下,让学生去解决神秘难题和多项选题。3D环境的设计也和点击冒险游戏十分相似,这意味着通过点击,用户可以操控实验室设备并在环境中活动。

该创业公司的远大目标是通过对实验室设备和实验的虚拟模拟,来为学生提供互动性更强的学习体验,以此取代研究生及以下科学教育中教科书所占的地位。它是一个更容易获得的游戏化学习体验,教育机构在教学时无需为学生提供昂贵的真实实验室设备。

首席执行官兼联合创始人Mads Bonde表示,大学在采用新技术时并不积极,所以他将教科书和讲座这样的学习“现状”称为Labste目前主要的竞争对手。

“我们知道教育空间的发展不可能一蹴而就,但即便是大学部门的出版商也知道新科技现在是大势所趋,教科书发展到下一个阶段将会是更多的互动,”他告诉媒体“就中期来看,它绝对需要与许多教育方法共存,包括书籍、视频和其他领域。”

在3D模拟中对教育进行重新思考

Labster此前提到,2013年为了推出产品,他们当时筹集了100万美元(约合652万人民币)的资助和非股权支持。Bonde指出,自那时起该项目的资金已经累计达到了1000万美元,这还不包括已经关闭的1000万美元A股融资。

“多年来,我们一直在与很多投资方进行协商,但最终还是决定把精力集中在一起,所以我们早期的成功销售只与丹麦及欧洲部分政府的投资合作,”他说,“他们为我们与大学的合作提供了资金……这与我们今天所采用的隐蔽方式相类似。”

他说Labster现在开始接纳风险投资资金的原因在于一个投资者的靠近,该投资者热衷于合作但身份不便公开。这使公司开始认真考虑是要继续保持有机增长,还是接纳风险投资资金并大力发展产品、扩张多元化市场。

“我们最终确定接纳风险投资资金是现阶段的正确选择,因为我们的产品已经逐步完善,它确实需要加强贩卖、营销和走向世界,这是我们做出决定的原因,”Bonde说,他提到这个特别的战略投资者并不是Unity的Helgason。

Labster的最终目标是,通过其平台开发3D教育内容要和教科书内容成本相当。虽然Bonde承认,目前两者在成本上仍然存在“巨大的不平衡”。但是,通过一个在模拟平台上创立的内容构建系统,他们在尽快缩小这种差异。

Labster A股融资中的一部分将用于这个“实验室构建”系统,它可以让系统人员和个人创造出定制的模拟器内容以便学生学习。

目前平台上大部分的可用内容都是由Labster与教育研究所的客户合作开发的,其中包括一些颇有资历的机构,如美国麻省理工学院和伦敦帝国学院,但这些机构明显缩减了业务的规模,所以平台正在寻求扩大内容创建渠道的方法。

“我们也有学生做到了这一点,”创立内容的实验室构建者Bonde说道。“我们长期以来都盼望着能够革新科学教学的方式,创造一种高级的游戏类3D模拟,并通过我们的平台将其推广出去。”

“如果用户学习到了课程的重点,那么每个模拟都将持续很长一段时间”,投资公司Balderton在北欧地区的负责人Sam Myer补充说,在价格方面,只有Labster的模拟可以“一再地”重复使用。

“成本差距其实并没有那么大”他说。

Myer说,Labster主张与风险投资公司合作是因为它“占据着数字化教育市场的中心地位”,并且在“拥有电子平台后开始重新思考自己可以做什么”。即不再试图将现有格式带入网络, 而是(以电子书)充当教科书、(以在线游戏)充当讲座或者(以慕课)代替所有课程。

“Labster确实在重新思考教育内容应该呈现出什么样的面貌,因为现在开发团队可以使用这些新工具从头进行设计。” 他说,所以这次在教育科技方面的实践与其他很多公司都不一样。

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目前,全球约有150家机构在使用Labster提供的平台,其主要市场是英国和美国(Bonde也开拓了亚洲用户市场,包括香港、新加坡和南美洲。)

它采用了一种混合商业模式,即以企业对企业的方式向大学和教育机构出售商品,又以企业对消费者的方式将其出售给需要学习协助的学生,而且它想要用新的投资来同时扩大这两方面的交易。

在接下来的12个月当中,有关更多科学课题的扩展模拟内容也将逐步投入开发。此外,Bonde所强调的大量投资也包括日益增长的团队人数,所以公司还将继续加强售卖和营销的工作,面向的对象主要是美国和英国的大学。

“在过去的五年当中,我们一直致力于开发这个可以进行教育模拟操作的平台,由于我们使用的是Unity为基础的游戏引擎,它可以将用户的学习体验设计为我们认可的人类学习方式,”他说。“孩子学习的方式包括互动、与他人交谈以及体验世界。他们将这些东西内化并从中汲取知识。”

虽然引导式模拟似乎表明它至少会对传统教学机构带来更严重的损害,比如消除对这些机构存在的需求,Bonde说,大学仍然可以发挥关键性的作用,那就是创建内容并确保其质量达到教育标准水平。

Myer赞同这一说法。他说,“我认为大学在指导教学内容以及模拟设计方法这些方面总是至关重要,所以和那些与Labster一起工作的大学进行合作就显得不可或缺。这个行业的领军人物……以及各个大学之间的主要区别,他们的主要标志就在于教学的内容、教学质量以及他们所站的立场。所以每所大学都希望能够在教学内容上有发言权。所以我认为他们永远都是重要的。

虚拟现实尚未成为教育科技的关键

Labster虚拟环境的另一个组成部分是VR和AR。虚拟现实和增强现实都是该创业公司非常感兴趣的领域,虽然现实地讲,它还没有建立起可以承载这些技术的平台。然而,它采用了跨平台的方法,这意味着笔记本电脑和平板电脑用户都可以直接体验这项技术,无需任何专用头显设备。这样,即便公司考虑将转型后的VR学习环境真正投入大众市场,它也能够适应学生和大学所持有设备的现实情况。

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Bonde坚定地认为,沉浸式VR模拟将在未来的教育中发挥主导作用,例如,技术人员正在研发触觉手套之类的外部设备来进行反馈。他还认为增强现实将会发挥关键的桥梁作用, 帮助那些在虚拟3D实验室中开始大学生涯的学生,使他们能在研究生的学习(那些3D模拟练习无法满足的内容)中自如地使用真实的实验室器材。

但是,他的想法也需要一定的耐心来支撑,因为这种变化不会在短时间内出现。“就长远来看,虚拟现实和AR也将成为学习的主要途径之一。但是,这不会一夜之间发生。”他说。 所以我们所要做的是创建一个平台,使它可以在电脑和VR上使用基本相同的代码库和模拟。 学生可以自主地选择设备,甚至在VR和非VR设备之间进行切换。

“现在,VR对我们的课题来说并不重要,”他补充说。“使用笔记本电脑等设备我们同样可以实现飞跃……用户可以在游戏类的环境中进行互动,这才是他们的主要受益之处。

Balderton的Myer在近期至中期的时候也对VR领域保持冷静。“这样发展下去的话,VR将会是该项目最好的呈现方式”,他在谈到Labster的模拟实验室时说。“Labster真的是在实践中学习。他们有着非常强大的3D模拟技术。现在大多数有需要的大学、公司或学校都无法使用[VR]实际设备。因此,能够在手机、笔记本电脑或其他设备中实现3D模拟就尤为重要。

“但是他们正在将这个非常丰富的3D环境转向VR方向。所以我认为VR会在很大程度上改变教育的发展方式。他们对模拟进行了大量的研究,发现它确实改善了学习效果。而VR正是这些模拟的理想形式。”

当被问及他对VR有多看好时,Myer说这项技术在被大众采用之前仍然有很长的路要走,尽管他已经看到了教育用例与游戏的近期应用。“我认为离我们看到大众市场还有一段时间。特别是在休闲游戏方面,短期内不会实现,”他讲到。

我花了相当多的时间观望游戏,VR确实是他们正在努力打造的平台之一。实际上目前教育用例比游戏强大得多。当你想学习的时候,你会拿起一本教科书或其他,还是试图将身心长时间地沉浸在学习内容当中。因为VR是一个沉浸式的经验,所以作为游戏来说是非常具有挑战性的,因为你要沉浸其中再走出来……实际上在现阶段很难开发出一款适用于VR的游戏。”

Bonde说,在开发学习平台的过程中,Labster与心理学家曾一起尝试识别出技术可以实现的教育优势,例如追踪用户的情绪和血压,并在平台使用过程中扫描和分析脑部,该项研究的结果显示,VR可以提升学习的体验,因为用户“完全沉浸”其中。

但他同时强调了Labster的技术不可知论,并补充说:“我们不能依靠虚拟现实来取得成功,这一点非常重要。”

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